Scientists have calculated how many ants are on Earth. The number is so big it’s ‘unimaginable.’

Scientists have calculated how many ants are on Earth. The number is so big it’s ‘unimaginable.’

C’est le monde des fourmis, et nous ne faisons que visiter.

Une nouvelle estimation du nombre total de fourmis creusant et bourdonnant sur Terre s’élève à un total de près de 20 quadrillions d’individus.

Cette somme stupéfiante, 20 000 000 000 000 000 ou 20 000 billions, révèle l’ubiquité stupéfiante des fourmis, alors même que les scientifiques s’inquiètent de plus en plus qu’une éventuelle mortalité massive d’insectes puisse perturber les écosystèmes.

Dans un article publié lundi par les Actes de l’Académie nationale des sciences, un groupe de scientifiques de l’Université de Hong Kong a analysé 489 études et a conclu que la masse totale des fourmis sur Terre pèse environ 12 mégatonnes de carbone sec.

Autrement dit : si toutes les fourmis étaient arrachées du sol et mises sur une balance, elles pèseraient plus que tous les oiseaux et mammifères sauvages réunis. Pour chaque personne, il y a environ 2,5 millions de fourmis.

“C’est inimaginable”, a déclaré Patrick Schultheiss, l’auteur principal de l’étude qui est maintenant chercheur à l’Université de Würzburg en Allemagne, dans une interview Zoom. «Nous ne pouvons tout simplement pas imaginer 20 quadrillions de fourmis dans un tas, par exemple. Cela ne fonctionne tout simplement pas.”

Compter tous ces insectes, ou du moins suffisamment pour arriver à une estimation robuste, a impliqué de combiner les données de “milliers d’auteurs dans de nombreux pays différents” au cours d’un siècle, a ajouté Schultheiss.

Pour compter les insectes aussi abondants que les fourmis, il y a deux manières de procéder : s’accroupir au sol pour échantillonner la litière de feuilles, ou mettre en place de petits pièges (souvent juste un gobelet en plastique) et attendre que les fourmis entrent. leurs bottes sont sales avec des enquêtes dans presque tous les coins du monde, bien que certains endroits en Afrique et en Asie manquent de données.

“C’est un effort véritablement mondial qui entre dans ces chiffres”, a déclaré Schultheiss.

Les fourmis, comme les humains, ont traversé pratiquement tous les continents et tous les types d’habitats. Selon l’équipe de recherche, les fourmis vivant dans le sol sont les plus abondantes dans les régions tropicales et subtropicales, mais peuvent être trouvées presque partout, sauf dans les parties les plus froides de la planète.

Ou comme l’auteur renommé et myrmécologue (c’est-à-dire scientifique des fourmis) EO Wilson l’a dit un jour : “Peu importe où je vais, sauf peut-être en Antarctique ou dans l’Extrême-Arctique, et je n’y vais pas parce qu’il n’y a pas de fourmis là-bas, peu importe jusqu’où je vais, différente de la culture humaine, peu importe à quel point l’environnement naturel est différent, il y a les fourmis ».

Le monde, en fait, pourrait être mieux avec toutes ces fourmis. En creusant des tunnels, ils aèrent le sol et attirent les graines sous terre pour qu’elles germent. Ils servent de source de nourriture à d’innombrables arthropodes, oiseaux et mammifères. Alors que les fourmis charpentières sont ennuyeuses pour les propriétaires, les forêts seraient jonchées de bois mort sans le pouvoir de décomposition des insectes destructeurs du bois.

Les entomologistes constatent des déclins inquiétants des populations d’insectes au-delà des fourmis en Allemagne, à Porto Rico et ailleurs. La destruction de l’habitat, les pesticides et le changement climatique contribuent tous à ce potentiel, mais encore débattu.apocalypse des bogues. Selon une étude de 2019, plus de 40 % des espèces d’insectes pourraient disparaître, les papillons et les coléoptères étant les plus menacés.

Les scientifiques ne savent pas si le nombre de fourmis diminue également. “Pour être honnête”, a déclaré Schultheiss, “nous n’en avons aucune idée.”

C’est la prochaine question de recherche à laquelle l’équipe veut répondre. “Nous n’avons pas encore essayé de montrer ce changement temporel dans l’abondance des fourmis”, a déclaré à Zoom Sabine Nooten, écologiste des insectes et co-auteur principal de l’étude. “Ce serait quelque chose qui viendrait plus tard.”

Pendant des décennies, les scientifiques ont observé des fermes de fourmis dans des laboratoires pour tester des théories sur le comportement animal. Le scientifique des fourmis Wilson, décédé l’année dernière, a utilisé ses connaissances sur les fourmis pour aider à expliquer la base génétique de la coopération entre les animaux et souligner la vaste biodiversité de la vie qui mérite d’être préservée.

Dans les années 1990, il s’est aventuré à faire des suppositions approximatives sur la population de fourmis de la Terre avec son collègue biologiste Bert Hölldobler. Son estimation était d’environ 10 quadrillions, dans le même ordre de grandeur que la récente estimation plus rigoureuse publiée lundi.

“Dans le cas d’EO Wilson, c’était juste un homme très intelligent”, a déclaré Schultheiss. “Il en savait une tonne sur les fourmis et avait un pressentiment, en gros.”

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