Astronomer Virginia Trimble: ‘There were 14 women on the Caltech campus when I arrived in 1964’

vIrginia Trimble, 78 ans, est professeur de physique et d’astronomie à l’Université de Californie à Irvine, dont la carrière en astronomie s’étend sur plus de 50 ans. Il a étudié la structure et l’évolution des étoiles, des galaxies et de l’univers et a publié plus de 1 000 articles, dont des articles de recherche en astronomie, en astrophysique, en histoire des sciences et en scientométrie, le domaine concerné par la mesure des résultats scientifiques. ainsi que des critiques de livres et des biographies. . elle a co-édité Le ciel est pour tout le monde, une nouvelle collection de 37 essais autobiographiques d’éminents astronomes, dont elle-même. Couvrant une variété de générations et de nationalités, chacun parle des barrières qu’il a surmontées pour changer le visage de l’astronomie moderne.

Qu’est-ce qui vous a amené à l’astronomie ?
Ce n’était pas un amour pour les étoiles : j’ai grandi à Los Angeles très myope et je n’ai jamais vu le ciel nocturne. Je voulais vraiment être égyptologue, mais l’Université de Californie à Los Angeles [UCLA] Je n’avais pas de spécialisation en archéologie. Mon père a regardé le catalogue et a vu l’astronomie. Je me suis inscrite dans une double majeure astronomie-mathématiques, mais ils m’ont transférée à la faculté d’ingénierie, qui n’était pas très accueillante pour les femmes, alors je suis passée à l’astronomie-physique. J’ai commencé à UCLA en 1961 dans le programme surdoué.

En 1962, vous êtes apparu dans un La vie article de magazine, Derrière un joli visage, un QI de 180. Où cela a-t-il mené ?
En conséquence, une agence de publicité m’a approché à la recherche d’un moyen d’améliorer les cotes d’écoute pour ce qui allait être la dernière année de l’émission. zone floue programmes Au cours de mon année en tant que Miss Twilight Zone, j’ai visité 10 villes où des audiences télévisées ont été prises, faisant des interviews dans les journaux, à la radio et à la télévision. L’astuce était que je lisais les scripts pour plus de précision. Certaines de mes suggestions ont été prises, par exemple qu’il y a une différence entre un système solaire et une galaxie. Il a apporté quelques sous supplémentaires dont il avait grand besoin.

Vous avez commencé vos études supérieures au prestigieux California Institute of Technology, ou Caltech, dans 1964 quand tu étais pas tout à fait 21. Il a obtenu sa maîtrise conjointe en physique et astronomie en 1965 et son doctorat en astronomie à 1968. Était-ce difficile d’entrer?
Je n’avais pas réalisé qu’ils n’admettaient les femmes que dans des circonstances exceptionnelles. Ma circonstance exceptionnelle était que ma bourse m’obligeait à aller ailleurs que dans mon établissement de premier cycle et je ne voulais pas quitter la maison (Caltech et UCLA étaient les deux seuls endroits du sud de la Californie avec des majors en astronomie). Il y avait 14 femmes sur tout le campus quand je suis arrivée, et les deux femmes qui m’ont précédée en astronomie sont venues avec leurs maris.

Il semble que Caltech était un foyer de séduction. tu es devenu ami avec le physicien Richard Feynman modélisant pour lui…
J’ai rapidement remarqué que dans mes classes de premier cycle et de cycles supérieurs, il y avait beaucoup d’hommes, d’étudiants et de professeurs sympathiques. Le professeur d’astronomie qui est devenu mon directeur de doctorat – Guido Münch – et nous étions amoureux pendant environ trois ans jusqu’à ce que je quitte Caltech.

Feynman apprenait à dessiner et il m’a vu me promener sur le campus et a décidé : “Je veux celui-là”. vu Munch sortant du bâtiment dans lequel j’étais entré et je me suis approché de lui et j’ai dit: “Je chasse, peut-être que vous connaissez la carrière.” Mâcher il a amené Feynman dans mon bureau et nous a présentés.

Feynman me payait 5,50 $ de l’heure (beaucoup alors) plus toute la physique que je pouvais avaler. Son studio était dans le sous-sol de sa maison à Altadena et j’avais l’habitude d’y aller le mardi soir pendant quelques heures. Parfois, elle posait nue. Parfois, nous nous serrions dans les bras, mais innocemment. Je me souviens qu’une fois il m’a suggéré de nous blottir sur le canapé et je lui ai dit que je ne pensais pas Vraiment voulait faire ça. Sa femme nous apportait souvent du jus d’orange et des biscuits, et il ne voulait pas être nu sur le canapé avec Feynman quand elle le faisait.

N’était-ce pas effrayant d’être impliqué avec ces professeurs ? Il y avait un énorme déséquilibre de pouvoir.
J’appréciais la compagnie d’hommes qui m’aimaient. Je n’ai jamais été conscient d’un déséquilibre de pouvoir; Je pourrais toujours m’en aller. Bien sûr, il nous virerait tous aujourd’hui !

Il a publié des centaines d’articles de recherche, mais ses collègues le connaissent peut-être mieux pour ses résumés annuels divertissants et incontournables de la recherche astrophysique qu’il a menée pendant 16 ans à partir de 1991. À quel point l’humour était-il délibéré?
je ne pouvais pas aider [the jokes]. On m’a dit que si nous sommes dans le spectre de l’autisme, et je dirais que je suis un peu aspergérien, décrivons simplement les choses comme nous les voyons, beaucoup d’autres personnes trouveront cela drôle. Mais certaines des notes de bas de page ont été conçues pour être drôles. J’ai décrit des collègues distingués avec des pseudonymes tels que “le musicien rondouillard” ou “le dentiste amateur enthousiaste”. Je me suis fait des ennemis à la fois pour ne pas citer les gens et pour les avoir cités, car très souvent j’ai choisi quelque chose dans leur article qui n’était pas leur intention principale. On disait qu’à chaque fois [a summary] Quand il est sorti, des astronomes de Princeton ont pu être vus entrer dans la bibliothèque sur la pointe des pieds tard dans la nuit pour voir s’ils avaient été mentionnés.

Comment les choses ont-elles changé pour les femmes astronomes ?
Les premières femmes en astronomie sont nées d’un père, d’un frère ou d’un mari, et certaines se sont presque certainement mariées pour poursuivre des études scientifiques. Puis est devenu un ordinateur humain [which involved doing calculations by hand, and later machine]. Ces femmes ne sont pas nécessairement tombées amoureuses de l’astronomie, mais c’était un travail intéressant pour une femme diplômée d’université qui n’était ni enseignante ni infirmière. Puis aux États-Unis, alimentés par les préoccupations post-Spoutnik, les programmes d’études supérieures dans les domaines liés à l’espace se sont rapidement développés. Ils étaient si désespérés de se développer qu’ils ont même embauché des enseignantes ! Aujourd’hui, environ 30 à 40 % des étudiants diplômés en astronomie sont des femmes, bien que cela resserre la hiérarchie.

Quelles femmes astronomes ont été ignorées pour un prix Nobel ? récompense?
Cecilia Payne-Gaposchkin a découvert que les étoiles sont constituées d’hydrogène et d’hélium. Mais ils ne l’ont pas cru jusqu’à ce que les hommes le confirment. Jocelyn Bell (plus tard Bell Burnell) était étudiante au doctorat lorsqu’elle a participé à la découverte des pulsars, mais la part du prix Nobel qui en a résulté n’a été attribuée qu’à son superviseur masculin. En revanche, le doctorant qui a reconnu le signal du premier pulsar binaire a partagé le prix avec son directeur.

Plusieurs femmes astronomes dans le livre notent un comportement scandaleusement sexiste et au moins un détail de harcèlement sexuel dans un ascenseur. Vous avez dû en avoir vécu une partie dans votre vie professionnelle, mais vous ne semblez pas trop irritée par le mauvais comportement des hommes…
De toute évidence, les « hommes qui se conduisent mal » ont été un gros problème pour certains de mes collègues, et je ne veux pas que cela donne l’impression que je défends des contrevenants à la loi. Je n’ai pas l’impression d’avoir déjà été victime de harcèlement sexuel. Je suis ami avec des scientifiques masculins expérimentés qui ont été accusés d’être gravement inappropriés et qui ont du mal à y croire. Je pense que certaines choses peuvent sembler très différentes pour différentes femmes.

Quels conseils donneriez-vous aux jeunes femmes qui souhaitent faire carrière dans l’astronomie ?
Presque tout le monde dit : suivez votre passion. Mon point de vue est le suivant : trouvez quelque chose pour lequel vous êtes assez bon pour gagner votre vie et faites-le.

  • Le paradis est pour tout le monde édité par Virginia Trimble et David A Weintraub, il est publié par Princeton University Press (£25). pour soutenir la Gardien Oui Observateur commandez votre exemplaire sur guardianbookshop.com. Des frais de livraison peuvent s’appliquer

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