Dinosaurs weren't wiped out by an asteroid 66 million years ago, study suggests

Dinosaurs weren’t wiped out by an asteroid 66 million years ago, study suggests

Un astéroïde était-il vraiment responsable de la mort des dinosaures ? (Getty)

Il y a environ 66 millions d’années, un astéroïde géant s’est écrasé sur notre planète, déclenchant une terrible tempête de feu qui a obscurci le soleil et tué les dinosaures.

Ou l’a-t-il fait ? Une nouvelle étude a mis en doute la théorie selon laquelle les dinosaures ont été anéantis uniquement par un astéroïde de la taille d’une montagne, plutôt que de pointer du doigt des volcans.

Les chercheurs pensent que les énormes éruptions de “basalte d’inondation” qui se sont propagées à travers le continent sont à l’origine de l’extinction massive et d’autres dans l’histoire de la Terre.

La présence d’un astéroïde n’a fait qu’empirer les choses, ont-ils déclaré.

Leur étude, publiée dans le Actes de l’Académie nationale des sciences (PNAS), déclare que l’activité volcanique semble avoir été le facteur clé des extinctions massives.

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En fait, un type particulier d’activité volcanique peut également expliquer d’autres extinctions massives dans l’histoire, ont déclaré les chercheurs.

Le co-auteur Brenhin Keller, professeur adjoint de sciences de la terre au Dartmouth College dans le New Hampshire, a déclaré: “Toutes les autres théories qui tentaient d’expliquer ce qui a tué les dinosaures, y compris le volcanisme, ont été écrasées lors de la découverte du cratère d’impact de Chicxulub. “.

Mais, a-t-il ajouté, il existe très peu de preuves d’événements d’impact similaires qui ont coïncidé avec les autres extinctions massives malgré des décennies d’exploration.

Keller a déclaré: “Bien qu’il soit difficile de déterminer si une explosion volcanique particulière a provoqué une extinction de masse particulière, nos résultats rendent difficile d’ignorer le rôle du volcanisme dans l’extinction.”

Les chercheurs ont découvert que quatre extinctions massives sur cinq se produisaient en même temps qu’un type d’effusion volcanique appelée inondation de basalte.

Ces éruptions ont inondé de vastes zones, voire un continent entier, de lave en seulement un million d’années, en un clin d’œil géologique.

Ils ont laissé derrière eux des empreintes digitales géantes comme preuve : de vastes régions de roche ignée échelonnée (solidifiée à partir de lave en éruption) que les géologues appellent « grandes provinces ignées ».

Pour être considérée comme “grande”, une province ignée doit contenir au moins 100 000 kilomètres cubes de magma.

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Pour le contexte, l’éruption de 1980 du mont St. Helens a impliqué moins d’un kilomètre cube de magma.

Une série d’éruptions dans la Sibérie actuelle a déclenché la plus destructrice des extinctions de masse il y a environ 252 millions d’années, libérant une gigantesque impulsion de dioxyde de carbone dans l’atmosphère et noyant presque toute vie.

En témoignent les pièges sibériens, une vaste région de roche volcanique de la taille de l’Australie.

Des éruptions volcaniques ont également secoué le sous-continent indien au moment de la grande mortalité des dinosaures, créant ce que l’on appelle aujourd’hui le plateau du Deccan. Ceci, comme l’impact de l’astéroïde, aurait eu des effets mondiaux de grande envergure, recouvrant l’atmosphère de poussière et de gaz toxiques, étouffant les dinosaures et d’autres formes de vie, ainsi que modifiant le climat sur de longues échelles de temps.

Les chercheurs ont comparé les meilleures estimations disponibles des éruptions de basalte avec des périodes de destruction drastique des espèces à l’échelle des temps géologiques, y compris, mais sans s’y limiter, les cinq extinctions massives.

Paul Renne, professeur résident de sciences de la Terre et des planètes à l’Université de Californie à Berkeley, a déclaré: “Nos résultats indiquent que, selon toute vraisemblance, il y aurait eu une extinction massive à la limite du Crétacé tertiaire d’une ampleur significative, indépendamment du fait que il y a eu un impact ou pas, ce qui peut maintenant être démontré plus quantitativement.

“Le fait qu’il y ait eu un impact a certainement aggravé les choses.”

Le taux d’éruption des pièges du Deccan en Inde suggère que la scène était prête pour une extinction généralisée même sans l’astéroïde, a déclaré l’auteur principal Theodore Green.

Green, qui a mené cette recherche dans le cadre du programme de bourses senior à Dartmouth et est maintenant étudiant diplômé à Princeton, a ajouté que le choc était le coup de poing qui a sonné le glas des dinosaures.

Les éruptions de basalte ne sont pas courantes dans les archives géologiques, a déclaré Green. Le dernier d’une échelle comparable mais nettement plus petite s’est produit il y a environ 16 millions d’années dans le nord-ouest du Pacifique américain.

“Alors que la quantité totale de dioxyde de carbone libérée dans l’atmosphère dans le cadre du changement climatique moderne est encore bien inférieure à la quantité émise par une grande province ignée, heureusement”, a déclaré Keller, “nous l’émettons très rapidement, c’est pourquoi s’inquiéter.”

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