Adrian Hill: ‘This is the breakthrough tool — vaccines against malaria’

Adrian Hill: ‘This is the breakthrough tool — vaccines against malaria’

Au début de la pandémie de covid, Adrian Hill, directeur du Jenner Institute de l’Université d’Oxford, avait besoin de trouver une entreprise pour lancer le vaccin de son groupe. Il y avait une condition : le partenaire devait facturer peu dans les pays à revenu faible et intermédiaire, afin que le vaccin ne soit pas limité aux riches. “S’il y a une chose qui motive beaucoup d’entre nous ici, c’est le mot inégalité”, déclare Hill, un homme mince de 63 ans qui parle vite.

Le partenaire qu’il a trouvé, AstraZeneca, est allé plus loin : il a vendu le vaccin Covid à prix coûtant également dans les pays riches pendant la pandémie. Mais la générosité a échoué. Le vaccin d’Oxford a rapidement été assiégé, sa sécurité remise en question à tort. “C’était beaucoup plus compliqué que prévu.” La presse financière américaine « ne nous laisserait pas seuls. Ils n’aimaient clairement pas l’idée d’un vaccin à bas prix, qui sape le marché.” Alors que d’autres fabricants de vaccins ont réalisé des milliards de dollars de bénéfices pendant la pandémie, le vaccin d’Oxford n’a pas obtenu l’approbation des États-Unis.

C’était déjà assez grave que « nous ne vendions pas un vaccin américain aux États-Unis. Mais le vendre à près d’un dixième du prix des autres produits l’est. . . », Hill s’arrête, « . . . important.” Avec le recul, feriez-vous les choses différemment ? “Il serait raisonnable de pratiquer un prix commercial dans les pays riches.”

Cependant, Covid n’est peut-être qu’un acte d’échauffement pour Hill. Depuis le début des années 1990, il est à la recherche d’un vaccin contre le paludisme. En 2020, le paludisme a tué plus de personnes en Afrique que le covid-19. En fait, à mesure que les soins changeaient, le nombre de décès dus au paludisme est passé à 627 000, principalement des jeunes enfants. Les premiers essais ont montré que le vaccin d’Oxford était efficace à 77 % pour prévenir le paludisme clinique pendant un an, et un futur article conclura qu’une injection de rappel peut prolonger considérablement cette période.

« Si vous m’aviez demandé il y a 15 ans : ‘Peut-on éradiquer le paludisme avec des vaccins au premier plan ?’, je n’en aurais pas été sûr. Aujourd’hui j’en suis sûr. C’est l’outil révolutionnaire : les vaccins contre le paludisme. . . S’il parvient à prévenir 80% des décès dus au paludisme grâce à la vaccination, il devrait être en mesure de réduire le nombre de décès à peut-être 50 000 à 10 000 par an d’ici la fin de cette décennie. Ensuite, dans les années 2030, je prévois que nous essaierons sérieusement d’éliminer le paludisme avec des vaccins.

Cela figurerait parmi les jalons de notre époque, à une époque où le changement climatique et le traitement de la nature par l’homme menacent d’augmenter les épidémies. Le paludisme a peut-être précipité la chute de l’empire romain ; probablement tué Dante et Oliver Cromwell; conduit à l’invention du gin tonic (pour masquer le goût du médicament quinine). Bien qu’il provienne des pays riches, il touche l’Afrique subsaharienne, qui compte 96 % des décès dus au paludisme.

Sans le paludisme, les enfants seraient globalement en meilleure santé : la maladie “vous rend vulnérable à d’autres infections”, explique Hill. La croissance économique des pays africains se redresserait et « la croissance démographique va probablement ralentir. . . Dans toutes les régions du monde où la santé s’est améliorée, les gens ont moins d’enfants. Ils ne jouent pas à la roulette en pensant qu’un tiers ou la moitié de leurs enfants vont mourir.”

Covid a prouvé que les vaccins peuvent être approuvés et libérés plus rapidement que quiconque ne le pensait. L’équipe de Hill a fait pression sur l’Organisation mondiale de la santé pour répéter le rythme. « Il y a déjà du recul. . . Il y a un enfant qui meurt chaque minute. Le vaccin semble sûr et efficace, pourquoi faudrait-il cinq ans ?

L’OMS a accepté que les données de sécurité puissent être envoyées en septembre. Cela pourrait signifier que le vaccin, connu sous le nom de R21, est approuvé en mars et distribué à des millions d’enfants en juillet. Un vaccin similaire contre le paludisme, RTS,S, fabriqué par le groupe pharmaceutique britannique GSK et déjà approuvé par l’OMS, sera également lancé l’année prochaine. “Après 110 ans sans vaccins contre le paludisme, comme les bus, ils arrivent par deux.”

Un enfant de Kisumu, au Kenya, recevant un vaccin contre le paludisme en juillet © Baz Ratner/Reuters

En raison de problèmes de fabrication, GSK ne devrait initialement vacciner que quelques millions d’enfants par an. Oxford, qui s’est associé au Serum Institute indien, “n’a pas de limite au nombre de doses que nous pouvons livrer l’année prochaine”. Après avoir aidé le monde à travers le Covid à but non lucratif, l’équipe d’Oxford est désormais en mesure d’aider certaines des personnes les plus pauvres du monde à vaincre le paludisme.

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Né à Dublin, Hill a commencé sa carrière en tant que généticien. Il a étudié comment certaines populations humaines avaient développé des adaptations en réponse au paludisme. Mais ce n’était pas assez. “Vous ne pouvez pas aller dans ces hôpitaux pendant la saison du paludisme, sans réaliser que la génétique est fascinante, j’aimerais mieux comprendre cela, mais mon Dieu, nous devons faire quelque chose à ce sujet. à présent.” Au Zimbabwe et en Gambie, il a vu “deux, trois enfants dans un lit, avec des convulsions, totalement anémiques, nécessitant des transfusions sanguines”.

Les parasites du paludisme ont muté pour échapper au système immunitaire humain. “Ils pensent à notre système immunitaire depuis bien plus longtemps que Covid, et ils y sont plutôt bons.” Le parasite qui cause le plus de décès : Plasmodium falciparum – séparé des autres souches il y a des millions d’années.

« Quelque 142 vaccins contre le paludisme ont été développés, fabriqués et soumis à des essais cliniques. Parmi ceux-ci, environ trois sont plausiblement utilisables dans certains environnements », soupire Hill. Cependant, il n’a jamais perdu la foi qu’un vaccin était possible, car ceux qui survivent à l’exposition au paludisme en sont moins affectés, ce qui montre que le parasite peut induire une immunité.

Le vaccin GSK et le vaccin Oxford entraînent tous deux le système immunitaire à attaquer les parasites après leur injection par les moustiques, mais avant qu’ils n’atteignent le foie, où ils se multiplient. Chaque moustique injecte un petit nombre de parasites, peut-être 20. « Si vous tuez ces 20, vous avez gagné. Si l’un d’entre eux passe, vous avez perdu. La mauvaise nouvelle est que vous n’avez que quelques minutes.

Le vaccin de GSK est efficace à 44 %. Cela peut augmenter si le vaccin est programmé juste avant la saison du paludisme, comme c’est le cas à Oxford. Mais Hill soutient que le vaccin d’Oxford, qui a été développé plus tard, est conçu plus efficacement.

Les tests de phase 3 d’Oxford se poursuivent. « Nous avons administré 10 000 doses de ce vaccin à des enfants africains et nous avançons. Cela vous indique que rien de terrible ne s’est produit. A terme, le vaccin pourrait être associé à un nouveau composant pour réduire la transmission des humains infectés aux moustiques.

Le financement de la lutte contre le paludisme est monté en flèche dans les années 2000, quand « vous aviez des types comme Bono qui criaient après les présidents, disant que des enfants mouraient. Et Bill Gates est arrivé, et il a commencé à dépenser des milliards pour des choses. Et nous pensions que tout s’arrangerait très rapidement, et Bill aussi. Beaucoup a été compris, cela prend juste plus de temps que prévu. Les dépenses en insecticides, en médicaments et en moustiquaires ont permis de réduire d’un tiers le nombre de décès.

Pourtant, « le paludisme est massivement sous-financé. J’ai découvert que le financement d’une décennie pour le vaccin contre le paludisme était ce qui avait été dépensé en une journée pour le développement du vaccin covid pendant la pandémie.

Jusqu’à présent, les efforts d’Oxford contre le paludisme ont coûté plus de 100 millions de livres sterling. La mise en place du vaccin coûtera beaucoup plus cher. “Si c’est 200 millions de doses [a year] à 3 $ la dose, oups : on va avoir besoin de 600 millions de dollars ». Bien qu’il puisse un jour y avoir un marché commercial pour le vaccin, “ce n’est pas un tour d’argent de sortir le PDG de Pfizer du lit”.

L’équipe d’Oxford aurait pu financer le lancement de son propre vaccin, si elle avait fait payer son vaccin Covid, mais Hill n’a aucun regret. «Je pense que c’était fou de facturer 25 $ pour une dose du vaccin Covid que vous vendiez sur une échelle d’un milliard de doses. À quel point voulez-vous être riche à la suite d’une pandémie?

N’êtes-vous pas jaloux du cofondateur de BioNTech, Uğur Şahin, dont la fortune est estimée à 6,18 milliards de dollars ? “Non. Il le mérite, tant qu’il le dépense en vaccins et non en voitures rapides.” Hill est cependant sceptique quant à l’approche de Şahin pour lutter contre le cancer avec des vaccins à ARNm. “Ce que nous savons sur le traitement du cancer avec des vaccins, ce serait ne commencez pas avec l’ARN. » Il n’est pas non plus convaincu des efforts de BioNTech pour lutter contre le paludisme. Il est clair qu’il est en feu avec la compétitivité intellectuelle.

Hill est plus optimiste quant aux forçages génétiques qui pourraient tuer les moustiques qui propagent le paludisme. Mais « cela fait une grande différence si [they work in] 50 ans ou cinq ans ».

Le déploiement du vaccin Covid est au point mort dans certaines parties de l’Afrique. Un vaccin contre le paludisme serait-il différent ? “Taux d’acceptation des vaccins [for other diseases] ils sont plus élevés dans la plupart des pays d’Afrique subsaharienne que dans de nombreuses régions d’Europe. . . Je suis sûr que ce ne sera pas l’un de nos gros problèmes.”

Hill était marié à Sunetra Gupta, un professeur d’épidémiologie théorique d’Oxford qui est devenu un critique éminent des verrouillages. Le couple s’est séparé en 2017. Voici leurs réflexions sur le verrouillage. . . ? « Différent. Je suis très diplomate.

Dans l’instant

Risque d’une autre pandémie importante au cours de la prochaine décennie ? Si vous incluez la grippe, arrêtez. Plus de 50 pour cent.

La Russie a-t-elle volé le vaccin d’Oxford ? Non. Personne n’a eu besoin d’accéder à Internet pour comprendre comment nous fabriquons un adénovirus de chimpanzé recombinant. Vous pouvez l’obtenir gratuitement en ligne.

Accumuler ou jeter ? Naturellement, je suis un thésauriseur, mais je suis obligé de jeter. Fait mal.

Steak ou tofu ? Bifteck.

Le vaccin Covid était le premier vaccin mis en œuvre sur lequel Hill avait travaillé. Un vaccin contre Ebola n’a jamais été testé, accéléré lors d’une épidémie de 2013 ; un médicament concurrent a été approuvé en premier. “Ils m’ont dit que c’était un tirage au sort qu’ils avaient testé en premier. Ils n’ont pas testé le nôtre, parce qu’à la fin du test, il n’y avait plus d’Ebola.” C’est la “tragédie des vaccins contre les agents pathogènes épidémiques” : souvent, lorsqu’ils sont prêts, ils ne sont plus nécessaires.

Le fait de manquer le vaccin contre Ebola a-t-il doublé la motivation de Hill pour réussir avec le paludisme ? “Si vous réagissiez comme ça à des choses malheureuses qui se produisent, vous ne seriez pas vacciné contre le paludisme pendant 25 ans.” Il y a toujours un autre défi. La souche soudanaise d’Ebola n’a pas de vaccin approuvé ; Oxford a un candidat. Les autres objectifs de l’Institut Jenner incluent les vaccins contre le cancer.

Il pourrait y avoir une autre pandémie. «Ce n’est peut-être pas aussi grave que Covid, j’espère que ce ne sera probablement pas le cas, mais cela pourrait être pire. Si le covid avait le taux de mortalité d’Ebola, au moins l’un d’entre nous ne serait pas assis ici.” Il est clair pour moi qui d’entre nous manquerait le plus.

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