This is not the monkeypox that doctors thought they knew

This is not the monkeypox that doctors thought they knew

Au début de l’épidémie de monkeypox, un homme dans la vingtaine est arrivé aux urgences du nord de la Californie avec de petites cloques sur les lèvres, les mains et le dos. Dans les 12 heures, les médecins lui ont diagnostiqué la variole du singe.

C’est là que s’arrêta sa certitude. Le patient ne présentait pas de fièvre, d’inconfort, de faiblesse, de douleur ou d’autres symptômes typiques de la maladie. Il ne savait ni quand ni comment il avait été infecté. Il n’avait eu aucun contact sexuel avec qui que ce soit depuis des mois, a-t-il dit, et n’avait, à sa connaissance, touché personne avec la variole, comme on appelle ces lésions, ou d’autres symptômes.

Au début de l’épidémie, les scientifiques pensaient savoir quand et comment le virus de la variole du singe se propageait, à quoi ressemblait la maladie et qui était le plus vulnérable. Les 47 000 cas recensés dans le monde ont dépassé bon nombre de ces attentes.

Les patients atteints de monkeypox ont présenté ce qui ressemblait à des piqûres de moustiques, des boutons ou des poils incarnés, et non les grosses pustules généralement associées à l’infection. Certains n’avaient même pas de blessures visibles mais ressentaient une douleur atroce en avalant, en urinant ou en vidant leurs intestins.

Certains avaient des maux de tête ou de la dépression, de la confusion et des convulsions. D’autres avaient de graves infections oculaires ou une inflammation du muscle cardiaque. Au moins trois des six décès signalés jusqu’à présent étaient liés à une encéphalite, une inflammation du cerveau.

“Nous assistons vraiment à un très, très large éventail de présentations”, a déclaré le Dr Boghuma Titanji, médecin spécialiste des maladies infectieuses dans une clinique d’Atlanta qui s’occupe des personnes vivant avec le VIH.

Les scientifiques savent maintenant que le virus de la variole du singe se cache dans la salive, le sperme et d’autres fluides corporels, parfois pendant des semaines après la guérison. Le virus a toujours été connu pour se propager par contact étroit, mais de nombreux chercheurs soupçonnent que l’infection peut également être transmise par le sexe lui-même.

Le patient californien avait le virus dans la gorge, mais sans symptômes respiratoires, et dans le rectum, mais sans douleur ni variole. Le cas souligne d’autres recherches qui suggèrent que le virus peut être propagé même par des personnes atteintes d’infections atypiques ou asymptomatiques, a déclaré le Dr Abraar Karan, qui a diagnostiqué le patient et publié un récent rapport de cas.

Dans une autre étude, également publiée ce mois-ci, des prélèvements anaux de 200 hommes sans symptômes ont montré 13 positifs pour le monkeypox. Seuls deux d’entre eux ont développé des symptômes plus tard.

“Il n’est plus correct de dire que vous ne pouvez pas transmettre de manière asymptomatique”, a déclaré le Dr Chloe Orkin, médecin spécialiste des maladies infectieuses à l’Université Queen Mary de Londres. “Je pense que cela signifie que notre modèle de travail sur la façon dont il se propage est faux.”

Au début de l’épidémie, les Centers for Disease Control and Prevention ont déclaré que “les personnes qui ne présentent pas de symptômes de monkeypox ne peuvent pas transmettre le virus à d’autres”. Le 29 juillet, l’agence a modifié cette phrase pour dire que “les scientifiques étudient toujours” la possibilité d’une transmission asymptomatique.

Dans une déclaration au New York Times, un porte-parole de l’agence a reconnu des preuves récentes que des cas asymptomatiques étaient possibles, mais a déclaré qu’il n’était pas encore clair si des personnes sans symptômes pouvaient propager le virus et que des recherches supplémentaires étaient nécessaires.

Lorsque les premières dizaines de cas de monkeypox sont apparus en Europe, la propagation du virus par contact sexuel et lésions génitales a surpris de nombreux scientifiques. Mais il n’aurait pas dû.

Des chercheurs nigérians ont signalé une tendance similaire en 2017, lorsqu’ils ont documenté 228 cas, dont beaucoup de jeunes hommes atteints d’ulcères génitaux. (Patients identifiés comme hétérosexuels dans une étude ultérieure, mais le Nigeria criminalise le comportement homosexuel.)

Ces cas ont été les premiers signalés au Nigeria en 40 ans, et l’Organisation mondiale de la santé a aidé le pays à “monter la réponse locale, dans le but de contrôler la propagation”, a déclaré Fadela Chaib, porte-parole de l’OMS.

Mais les symptômes inhabituels des patients sont passés inaperçus. “Si ce qui se passe en Europe et dans le Nord ne s’était pas produit, je ne pense pas que ce document aurait été discuté”, a déclaré le Dr Dimie Ogoina, qui a dirigé une étude décrivant les cas.

“Nous avons cette maladie qui a plus de 50 ans et il y a beaucoup de choses que nous ne savons pas encore, et c’est parce que la maladie a été largement limitée à l’Afrique”, a-t-il déclaré.

Fin mai, Orkin a contacté plusieurs collègues internationaux pour mettre sur pied ce qui s’est avéré être la plus grande étude jamais réalisée sur le monkeypox. Des centaines de médecins de 16 pays ont finalement fourni des informations sur les cas qu’ils voyaient.

Ils ont modifié les formulaires de notification à mesure que la maladie devenait plus ciblée, ajoutant la possibilité d’une seule variole, de lésions de la gorge ou du rectum et de complications médicales, des caractéristiques qui “n’étaient pas incluses dans les définitions internationales de cas de monkeypox”, a déclaré Orkin.

L’analyse résultante de 528 patients a été publiée dans le New England Journal of Medicine le 21 juillet. Quelques jours plus tard, Orkin a alerté plusieurs agences nationales de santé, sachant que les résultats devraient modifier les définitions de cas auxquelles les médecins se réfèrent lors du diagnostic des patients.

L’Agence britannique de sécurité sanitaire et les Centres européens de contrôle des maladies ont répondu le même jour. La Grande-Bretagne a ajouté certains des nouveaux symptômes à sa définition de cas de monkeypox trois jours plus tard. L’agence européenne a invité Orkin à présenter ses conclusions.

Dans une interview fin juillet, Orkin a expliqué que pendant les pandémies, les agences de santé publique sont considérées comme des experts et les responsables éduquent les médecins sur la maladie et son traitement. Cependant, ce sont les médecins qui voient les symptômes de première main.

“Il me semble que consulter des médecins sur le terrain aurait pu être utile”, a-t-il déclaré. Les agences nationales de santé ont été lentes à comprendre les nombreuses manifestations du virus dans l’épidémie actuelle, a-t-il ajouté.

Orkin est présidente de la Fédération des femmes médecins, ancienne présidente de la British HIV Association et membre du conseil d’administration de l’International AIDS Society. “J’ai une voix forte”, a-t-il dit, “et il m’est toujours difficile d’obtenir une réponse.”

Des hauts responsables de l’OMS ont répondu à Orkin le 2 août, lui demandant de parler des cas qu’elle et ses collègues avaient décrits. Le CDC n’a pas répondu à Orkin, mais a ajouté des douleurs rectales et des saignements, ainsi que d’autres nouveaux symptômes, à ses conseils aux médecins le 5 août.

La nouvelle définition du CDC mentionne des lésions dans la bouche mais ne décrit pas l’étendue ou l’importance de la variole dans la bouche, les yeux et l’urètre. Dans sa déclaration, l’agence a déclaré qu’elle était au courant des découvertes d’Orkin et qu’elle avait commencé des études “qui nous aideront à mieux comprendre l’étendue et l’importance des blessures à ces endroits et à d’autres endroits du corps”.

Sur la base de rapports selon lesquels le virus persiste dans le sperme pendant des semaines, la Grande-Bretagne a recommandé aux hommes qui se remettent de la variole du singe d’utiliser des préservatifs pendant 12 semaines après l’infection, une reconnaissance tacite que cela peut être une voie de transmission.

Le CDC n’a pas donné suite, affirmant que “les chercheurs travaillent avec nos partenaires pour savoir si et à quelle fréquence le virus se propage par contact avec le sperme”.

L’agence devrait conseiller aux hommes d’utiliser des préservatifs pendant quelques semaines, comme l’a fait la Grande-Bretagne, a déclaré Karan. “Nous ne savons pas combien de temps les gens peuvent transmettre par le sperme”, a-t-il déclaré. “Je pense qu’ils devraient le communiquer clairement.”

Pour les patients, des définitions de cas et des lignes directrices désuètes peuvent avoir de graves conséquences. Cameron French, 30 ans, a été exposé au virus le 6 juillet. Deux semaines plus tard, il a développé un mal de gorge, des maux de tête, des courbatures, une miction douloureuse et trois bosses : sur son visage, une cuisse et un coude.

Cependant, lors de sa première visite dans une clinique, le 25 juillet, son médecin n’a pas établi de lien entre les symptômes. Elle lui a dit que la bosse sur sa cuisse était un poil incarné et l’a testé pour une infection des voies urinaires.

Il est revenu trois jours plus tard. Cette fois, le médecin a accepté de le tester pour la variole du singe. Après avoir été testé positif, il a dû pousser une fois de plus, cette fois pour le médicament antiviral tecovirimat.

French a déclaré qu’il était très frustré par le manque de conseils sur la façon de distinguer une éventuelle nouvelle variole d’un bouton afin qu’il puisse mettre fin à son isolement d’un mois. “Cela a été un gros point d’interrogation ambigu”, a-t-il déclaré. “Cela a été difficile.”

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