There's a 'Lost City' Deep in The Ocean, And It's a Place Unlike Anywhere Else

There’s a ‘Lost City’ Deep in The Ocean, And It’s a Place Unlike Anywhere Else

Près du sommet d’un mont sous-marin à l’ouest de la dorsale médio-atlantique, un paysage déchiqueté de tours s’élève de l’obscurité.

Ses murs et ses colonnes de carbonate crémeux apparaissent d’un bleu fantomatique à la lumière d’un véhicule télécommandé envoyé en exploration. Leur hauteur varie de petits tas de la taille de champignons vénéneux à un grand monolithe de 60 mètres (près de 200 pieds) de haut. C’est la cité perdue.

Un véhicule télécommandé illumine les flèches de la cité perdue. (D. Kelley/UW/URI-IAO/NOAA).

Découvert par des scientifiques en 2000, à plus de 700 mètres (2 300 pieds) sous la surface, Le champ hydrothermal de Ciudad Perdida est le plus ancien environnement d’évent connu dans l’océan. Rien de tel n’a jamais été trouvé.

Pendant au moins 120 000 ans et peut-être plus longtemps, le manteau montant dans cette partie du monde a réagi avec l’eau de mer pour cracher de l’hydrogène, du méthane et d’autres gaz dissous dans l’océan.

Dans les fissures et les crevasses des évents de terrain, les hydrocarbures alimentent de nouvelles communautés microbiennes même sans la présence d’oxygène.

Bactéries de la colonne de calcite.
Brins de bactéries vivant dans un évent de calcite dans la cité perdue. (Université de Washington/CC BY 3.0).

Des cheminées crachant des gaz jusqu’à 40°C (104 °F) ils abritent un grand nombre d’escargots et de crustacés. Les plus gros animaux tels que les crabes, les crevettes, les oursins et les anguilles sont rares mais toujours présents.

Malgré la nature extrême de l’environnement, il semble regorger de vie, et certains chercheurs pensent qu’il mérite notre attention et notre protection.

Alors que d’autres champs hydrothermaux comme celui-ci existent probablement ailleurs dans les océans du monde, c’est le seul que des véhicules télécommandés ont pu trouver jusqu’à présent.

Les hydrocarbures produits par les évents de Lost City ne se sont pas formés à partir du dioxyde de carbone atmosphérique ou de la lumière du soleil, mais par des réactions chimiques sur les fonds marins profonds.

Parce que les hydrocarbures sont les éléments constitutifs de la vie, cela laisse ouverte la possibilité que la vie soit née dans un habitat comme celui-ci. Et pas seulement sur notre propre planète.

“C’est un exemple d’un type d’écosystème qui pourrait être actif sur Encelade ou Europe à la seconde près”, a déclaré le microbiologiste William Brazelton au Smithsonian en 2018, faisant référence aux lunes de Saturne et de Jupiter.

“Et peut-être Mars dans le passé.”

Contrairement aux évents volcaniques sous-marins appelés fumeurs noirs, qui ont également été désignés comme premier habitat possible, l’écosystème de Lost City ne dépend pas de la chaleur du magma.

Les fumeurs noirs produisent principalement des minerais riches en fer et en soufre, tandis que les cheminées de la cité perdue produisent jusqu’à 100 fois plus d’hydrogène et de méthane.

Les évents de calcite de Lost City sont également beaucoup, beaucoup plus grands que la fumée noire, ce qui suggère qu’ils sont actifs depuis plus longtemps.

Haut évent de la cité perdue
Cheminée de neuf mètres de haut dans la cité perdue. (Université de Washington/Institut océanographique de Woods Hole).

Le plus grand des monolithes s’appelle Poséidon, du nom du dieu grec de la mer, et mesure plus de 60 mètres de haut.

Juste au nord-est de la tour, pendant ce temps, se trouve une falaise avec de brèves rafales d’activité. Des chercheurs de l’Université de Washington décrivent les évents ici comme “pleurant” de fluide pour produire “des grappes de croissances carbonatées délicates à plusieurs pointes qui s’étendent vers l’extérieur comme des doigts pointant vers le haut”.

Malheureusement, les scientifiques ne sont pas les seuls attirés par un terrain aussi inhabituel.

En 2018, il a été annoncé que la Pologne avait obtenu les droits d’exploitation de la mer profonde autour de The Lost City. Bien qu’il n’y ait pas de ressources précieuses à draguer dans le champ thermique lui-même, la destruction des environs de la ville pourrait avoir des conséquences imprévues.

Tout panache ou rejet, causé par l’exploitation minière, pourrait facilement inonder cet habitat remarquable, préviennent les scientifiques.

Par conséquent, certains experts demandent que la cité perdue soit inscrite sur la liste du patrimoine mondial, afin de protéger la merveille naturelle avant qu’il ne soit trop tard.

Pendant des dizaines de milliers d’années, la Cité Perdue a témoigné de la force durable de la vie.

Ce serait comme si nous l’avions foutu.

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