The SLS rocket is the worst thing to happen to NASA—but maybe also the best?

The SLS rocket is the worst thing to happen to NASA—but maybe also the best?

Agrandir / La fusée Space Launch System de la NASA sur LC-39B, se prépare à décoller à 8 h 33 HE le 29 août 2022.

Trevor Mahlman

Le président Eisenhower a signé la loi instituant la National Aeronautics and Space Administration le 29 juillet 1958. A cette époque, les États-Unis avaient mis environ 30 kg de petits satellites en orbite. Moins de 11 ans plus tard, Neil Armstrong et Buzz Aldrin ont atterri sur la Lune.

Le président Obama a signé une loi d’autorisation de la NASA le 11 octobre 2010. Parmi ses dispositions, la loi demandait à la NASA de créer la fusée Space Launch System et de la préparer pour le lancement en 2016. Cela semblait raisonnable. À cette époque, la NASA lançait des fusées, même de très grande taille, depuis un demi-siècle. Et dans un sens, cette nouvelle fusée SLS était déjà construite.

L’aspect le plus difficile de presque tous les lanceurs est ses moteurs. Pas de problème : la fusée SLS utiliserait des moteurs restants du programme de la navette spatiale. Ses propulseurs latéraux seraient des versions légèrement plus grandes de ceux qui ont propulsé la navette pendant trois décennies. La partie la plus récente du véhicule serait son grand étage central, qui abriterait des réservoirs d’hydrogène liquide et d’oxygène pour alimenter les quatre moteurs principaux de la fusée. Mais même ce composant a été dérivé. Le diamètre de 8,4 mètres de l’étage central était identique au réservoir externe de la navette spatiale, qui transportait les mêmes ergols pour les moteurs principaux de la navette.

Malheureusement, la construction n’a pas été si facile. Le programme de fusées SLS de la NASA a été un désastre presque depuis le début. Il a été efficace dans une seule chose : répartir les emplois entre les principaux entrepreneurs aérospatiaux dans les États des principaux dirigeants des comités du Congrès. Pour cette raison, les législateurs ont négligé des années de retards, plus que doublé les coûts de développement à plus de 20 milliards de dollars, et la disponibilité de fusées réutilisables beaucoup moins chères construites par le secteur privé.

Nous y sommes donc, près d’une douzaine d’années après la signature du projet de loi d’autorisation, et la NASA est enfin prête à lancer la fusée SLS. Il a fallu 11 ans à l’agence pour passer de rien à la Lune. Il a fallu 12 ans pour passer de tous les composants de base d’une fusée à l’avoir sur la rampe de lancement, prêt pour un vol d’essai sans équipage.

J’ai définitivement des émotions mitigées.

Les propulseurs latéraux de la fusée SLS sont dérivés du programme de la navette spatiale.
Agrandir / Les propulseurs latéraux de la fusée SLS sont dérivés du programme de la navette spatiale.

Trevor Mahlman

À quelques jours du lancement, je suis incroyablement heureux pour les gens de la NASA et des sociétés spatiales qui ont travaillé dur, réduit les formalités administratives, géré des milliers d’exigences et fait construire cette fusée. Et je veux vraiment le voir voler. Qui ne veut pas voir une énorme fusée Brobdingnagian brûler des millions de kilogrammes de carburant et briser les liens maussades de la gravité terrestre ?

Du côté moins heureux, il reste difficile de célébrer une fusée qui est, à bien des égards, responsable d’une décennie perdue d’exploration spatiale américaine. Les coûts financiers du programme ont été énormes. Entre la fusée, ses systèmes au sol et le lancement du vaisseau spatial Orion sur la pile, la NASA a dépensé des dizaines de milliards de dollars. Mais je dirais que les coûts d’opportunité sont plus élevés. Pendant une décennie, le Congrès a poussé l’exploration de la NASA vers un programme de type Apollo, avec un énorme lanceur complètement usé, utilisant la technologie des années 1970 dans ses moteurs, ses réservoirs et ses boosters.

En effet, on a dit à la NASA de regarder en arrière lorsque l’industrie spatiale commerciale dynamique de ce pays était prête à passer à des vols spatiaux durables en construisant de grosses fusées et en les faisant atterrir, ou en stockant du propulseur dans l’espace, ou en construisant des remorqueurs réutilisables pour faire des allers-retours entre la Terre et le Lune. C’est comme si le Congrès disait à la NASA de continuer à imprimer des journaux dans un monde avec Internet à large bande.

Ça n’avait pas à être comme ça. En fait, une poignée de leaders visionnaires de la politique spatiale ont tenté d’arrêter la prodigalité, mais ont été repoussés par l’industrie de la défense et leurs alliés au Congrès.

Pour moi personnellement, c’est aussi la fin d’une époque. À bien des égards, cette fusée a reflété ma carrière de journaliste et d’écrivain couvrant l’industrie spatiale. Alors que nous approchons de ce lancement capital, je veux raconter l’histoire : le réel l’histoire – d’où cela vient et où cela va. Je soutiendrai que la fusée SLS est la pire, et peut-être en même temps la meilleure chose qui soit jamais arrivée à la NASA.

Je pense que cette histoire peut encore avoir une fin heureuse.

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