Underwater snow reveals new clues about Europa as ocean world missions draw closer

Underwater snow reveals new clues about Europa as ocean world missions draw closer

Selon de nouvelles recherches, la neige sous-marine se forme dans l’océan mondial et se déplace dans l’eau pour adhérer aux ravines submergées et aux pointes de glace inversées. Ce même phénomène se produit sous les plates-formes de glace sur Terre et pourrait être la façon dont Europe construit sa calotte glaciaire.

La découverte, publiée lundi dans la revue Astrobiology, suggère que la calotte glaciaire d’Europe n’est peut-être pas aussi salée que le pensaient les scientifiques. Comprendre la teneur en sel de la croûte de glace est crucial alors que les ingénieurs travaillent sur l’assemblage du vaisseau spatial Europa Clipper de la NASA, qui se prépare pour le lancement vers Europa en octobre 2024.

Europa Clipper utilisera un radar pénétrant dans la glace pour regarder sous la coque et déterminer si l’océan de la lune est potentiellement habitable à vie. Tout sel dans la calotte glaciaire pourrait affecter la profondeur à laquelle le radar peut pénétrer à travers elle, de sorte que les prédictions sur la composition de la couche sont essentielles.

Des indices sur la calotte glaciaire pourraient également aider les scientifiques à en savoir plus sur l’océan d’Europe, sa salinité et son potentiel à soutenir la vie.

La calotte glaciaire d’Europe a une épaisseur de 10 à 15,5 miles (15 à 25 kilomètres), probablement au-dessus d’un océan estimé à 40 à 90 miles (60 à 150 kilomètres) de profondeur.

“Lorsque nous explorons Europe, nous nous intéressons à la salinité et à la composition de l’océan, car c’est l’une des choses qui déterminera son habitabilité potentielle ou même le type de vie qui pourrait y vivre”, a déclaré l’auteur principal de l’étude, Natalie. Wolfenbarger, doctorant à l’Institut de géophysique de l’Université du Texas à l’UT Jackson School of Geosciences, dans un communiqué.

Wolfenbarger est également un étudiant diplômé membre de l’équipe scientifique d’Europa Clipper. Des chercheurs de l’Université du Texas à Austin développent le radar pénétrant dans la glace du vaisseau spatial.

L’océan d’Europe le plus proche de sa coquille a une température, une pression et une salinité similaires à celles de l’eau sous les plates-formes de glace de l’Antarctique, selon des recherches antérieures.

Les chercheurs ont étudié les deux méthodes de congélation de l’eau sous les plates-formes de glace sur Terre : la glace glaciale et la glace cassante.

Quelle est la différence? La glace gelée se développe en fait sous la banquise, tandis que la glace fragile monte à travers l’eau de mer surfondue en flocons avant de se déposer sous la banquise.

Les deux types donnent une glace moins salée que l’eau de mer, et les chercheurs ont prévu que l’eau de mer était encore moins salée lorsqu’ils ont appliqué ces données à l’âge et à l’échelle de la calotte glaciaire d’Europe.

La glace Frazil est peut-être le type le plus courant sur Europe, ce qui rendrait la calotte glaciaire beaucoup plus pure qu’on ne le pensait auparavant. La glace Frazil ne retient qu’une petite fraction du sel qui existe dans l’eau de mer. La pureté de la calotte glaciaire peut affecter sa résistance, la tectonique de la glace et la façon dont la chaleur circule à travers la calotte.

“Nous pouvons utiliser la Terre pour évaluer l’habitabilité d’Europe, mesurer l’échange d’impuretés entre la glace et l’océan et découvrir où se trouve l’eau dans la glace”, a déclaré le co-auteur de l’étude, Donald Blankenship, chercheur principal au Institut de géophysique de l’Université du Texas. , dans une phrase. Il est le chercheur principal de l’instrument radar pénétrant dans la glace Europa Clipper.

La découverte peut suggérer que la Terre peut être utilisée comme modèle pour mieux comprendre l’habitabilité d’Europe.

Les missions précédentes ont observé des panaches de vapeur d'eau bouillonnant à travers la calotte glaciaire, comme le montre cette illustration.

“Ce document ouvre un tout nouveau lot de possibilités pour réfléchir aux mondes océaniques et à leur fonctionnement”, a déclaré Steve Vance, chercheur au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, dans un communiqué. “Cela ouvre la voie à la façon dont nous pourrions nous préparer à l’analyse de la glace Europa Clipper.” Vance n’a pas participé à l’étude.

Pendant ce temps, des travaux sont en cours sur le cœur du vaisseau spatial Europa Clipper dans l’installation d’assemblage des engins spatiaux du Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

Le noyau, qui mesure 10 pieds (3 mètres) de haut et 5 pieds (1,5 mètre) de large, a occupé le devant de la scène dans la salle blanche, où les équipes de la NASA ont assemblé des engins spatiaux tels que les rovers Galileo, Cassini et Mars.

L'équipe de mission assemble actuellement Europa Clipper à High Bay 1, une salle blanche du Jet Propulsion Laboratory de la NASA où d'autres missions historiques ont eu lieu avant le lancement.

Le matériel de vol et les instruments scientifiques seront installés sur le vaisseau spatial d’ici la fin de l’année. Les ingénieurs soumettront ensuite le vaisseau spatial à une série de tests avant le lancement.

Europa Clipper atteindra la lune jovienne en avril 2030. Grâce à près de 50 survols prévus d’Europe, le vaisseau spatial passera finalement d’une altitude de 1 700 miles (2 735 kilomètres) à seulement 16 miles (25 kilomètres) au-dessus de la surface de la Terre. .

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