Another Path to Intelligence

Another Path to Intelligence

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jeIl s’avère qu’il existe de nombreuses façons de “faire” l’intelligence, et cela est évident même chez les singes et les singes qui se perchent près de nous sur l’arbre de l’évolution. Cette prise de conscience prend un tout autre caractère lorsque nous pensons à ces intelligences non humaines qui sont très différentes de nous. Parce qu’il existe sur cette planète d’autres créatures hautement évoluées, intelligentes et bruyantes qui sont si éloignées et si différentes de nous que les chercheurs les considèrent comme la chose la plus proche des extraterrestres que nous ayons jamais rencontrée : les céphalopodes.

Les céphalopodes, la famille de créatures qui contient des poulpes, des calmars et des seiches, sont l’une des créations les plus intrigantes de la nature. Ils ont tous un corps mou et ne contiennent pas de squelette, juste un bec durci. Ils sont aquatiques, bien qu’ils puissent survivre quelque temps dans l’air ; certains sont même capables de vols courts, propulsés par les mêmes jets d’eau qui les déplacent à travers l’océan. Ils font des choses bizarres avec leurs membres. Et ils sont très intelligents, de loin les plus intelligents des invertébrés, à tous points de vue.

Les pieuvres en particulier semblent aimer montrer leur intelligence lorsque nous essayons de les capturer, de les arrêter ou de les étudier. Dans les zoos et les aquariums, ils sont connus pour leurs tentatives d’évasion inlassables et souvent réussies. Un pulpo de Nueva Zelanda llamado Inky fue noticia en todo el mundo cuando escapó del Acuario Nacional en Napier trepando por la válvula de desbordamiento de su tanque, correteando dos metros y medio por el suelo y deslizándose por un estrecho tubo de desagüe de 106 pies hacia l’océan. Dans un autre aquarium près de Dunedin, une pieuvre nommée Sid a fait tant de tentatives d’évasion, notamment en se cachant dans des seaux, en ouvrant des portes et en grimpant à des échelles, qu’il a finalement été relâché dans l’océan. Ils ont également été accusés d’avoir inondé des aquariums et d’avoir volé du poisson dans d’autres aquariums – de telles histoires remontent à certaines des premières pieuvres gardées en captivité en Grande-Bretagne au XIXe siècle et se répètent encore aujourd’hui.

ARTISTES DE L’ÉVASION : Inky la pieuvre s’est opposée à sa captivité et une nuit s’est échappée par un égout étroit. Ici, il apparaît sur des images prises avant sa grande évasion. Image vidéo avec l’aimable autorisation de Inside Edition / YouTube.

Otto, une pieuvre qui vit à l’aquarium SeaStar de Cobourg, en Allemagne, a attiré l’attention des médias pour la première fois lorsqu’il a été surpris en train de jongler avec des bernard-l’ermite. À une autre occasion, il a fracassé des pierres contre le côté de son aquarium et, de temps à autre, a complètement réarrangé le contenu de son aquarium “pour mieux l’adapter à ses goûts”, selon le directeur de l’aquarium. Autrefois, l’électricité dans l’aquarium était constamment coupée, ce qui menaçait la vie d’autres animaux lorsque les pompes de filtration s’arrêtaient. La troisième nuit des pannes, le personnel a commencé à dormir par terre pour découvrir la source du problème et a découvert qu’Otto se balançait vers le haut de son réservoir et pulvérisait de l’eau sur une ampoule basse qui semblait déranger. lui. Il avait compris comment éteindre les lumières.

Les poulpes ne sont pas moins difficiles en laboratoire. Ils ne semblent pas aimer être expérimentés et essaient de rendre les choses aussi difficiles que possible pour les enquêteurs. Dans un laboratoire de l’Université d’Otago en Nouvelle-Zélande, une pieuvre a découvert la même astuce qu’Otto : elle a jeté de l’eau sur des ampoules pour les éteindre. Il est finalement devenu si frustrant de devoir continuellement remplacer les ampoules que le coupable a été renvoyé dans la nature. Une autre pieuvre dans le même laboratoire avait une aversion personnelle pour l’un des chercheurs, qui recevait un demi-gallon d’eau à l’arrière de sa tête chaque fois qu’il s’approchait de son réservoir. À l’Université Dalhousie au Canada, une seiche a adopté la même attitude envers tous les nouveaux visiteurs du laboratoire, mais a laissé les chercheurs réguliers tranquilles. En 2010, deux biologistes de l’Aquarium de Seattle s’habillaient de vêtements assortis et jouaient au bon/méchant flic avec les pieuvres : l’un les nourrissait tous les jours, tandis que l’autre les poussait avec un bâton hérissé. Après deux semaines, les pieuvres ont réagi différemment à chacune, avançant et reculant, et affichant des couleurs différentes. Les céphalopodes peuvent reconnaître les visages humains.

Les pieuvres aiment montrer leur intelligence lorsque nous essayons de les arrêter ou de les étudier.

Tous ces comportements, ainsi que de nombreux autres observés dans la nature, suggèrent que les pieuvres apprennent, se souviennent, connaissent, pensent, considèrent et agissent en fonction de leur intelligence. Cela change tout ce que nous pensons savoir sur les animaux “d’ordre supérieur”, car les céphalopodes, contrairement aux singes, sont très, très différents de nous. Cela devrait être évident uniquement à partir de la façon extraordinaire dont leur corps est construit, mais la différence s’étend également à leur esprit.

Les cerveaux des pieuvres ne sont pas situés, comme les nôtres, dans leur tête ; ils sont plutôt décentralisés, avec des cerveaux qui s’étendent dans tout le corps et jusqu’aux extrémités. Chacun de leurs bras contient des faisceaux de neurones qui agissent comme des esprits indépendants, leur permettant de se déplacer et de réagir par eux-mêmes, sans être entravés par le contrôle central. Les pieuvres sont une confédération de parties intelligentes, ce qui signifie que leur conscience, ainsi que leur pensée, se manifestent de manière radicalement différente de la nôtre.

Peut-être que l’une des expressions les plus complètes de cette différence se trouve, non pas dans le travail des scientifiques, mais dans un roman. dans son livre enfants du temps, l’écrivain de science-fiction Adrien Tchaïkovski conceptualise l’intelligence de la pieuvre comme une sorte de système de traitement multithread. Pour les pieuvres de l’espace dans enfants du temps, ta conscience, ta conscience, est tripartite. Ses fonctions supérieures, que Tchaïkovski appelle la « couronne », sont ancrées dans son cerveau-tête, mais sa « portée », le « esprit inférieur piloté par les bras », est capable de résoudre de manière indépendante des problèmes : obtenir de la nourriture, crocheter des serrures, combattre. ou fuir le danger. Pendant ce temps, une troisième façon de penser et de communiquer, le «déguisement», contrôle la lumière stroboscopique et les taches sur la «peau,« ardoise cérébrale »de la pieuvre, où elle griffonne ses pensées d’instant en instant. De cette façon, les pieuvres roulent librement dans l’espace, construisant des navires, des habitats et des sociétés entières qui sont autant dus à des sursauts d’excitation, des envolées de fantaisie, des actes de curiosité et d’ennui qu’à une intention consciente. Les poulpes de Tchaïkovski sont à la fois vifs, frénétiques, ennuyés, créatifs, distraits et poétiques : un produit du dialogue et du conflit constants au sein de leur propre système nerveux. Comme le dit Tchaïkovski, les pieuvres sont des intelligences multiples dans des corps singuliers.

Chacun des bras d’une pieuvre contient des faisceaux de neurones qui agissent comme des esprits indépendants.

Tchaïkovski a basé ses recherches sur des visites au Natural History Museum de Londres, des conversations avec des scientifiques et sa propre expérience de zoologiste. Mais que faire de telles créatures, de telles intelligences, qui nécessitent les outils de la science-fiction pour nous les rendre intelligibles ? Comment peuvent-ils apparaître si extraordinairement différents et pourtant exister sur la même planète, dans le cadre du même processus évolutif, comme nous le faisons ?

Le type de conscience de soi que nous pouvons observer avec le test du miroir – celui qui ressemble le plus au nôtre – semble être apparu chez les singes quelque part entre le bonobo et l’orang-outan, soit il y a 18 à 14 millions d’années. C’est alors qu’une des qualités qui composent notre type d’intelligence semble avoir évolué. Les humains se sont séparés des chimpanzés il y a environ 6 millions d’années, il est donc compréhensible que notre intelligence soit similaire à la leur. Mais les primates ont divergé des autres mammifères il y a environ 85 millions d’années, tandis que les mammifères semblaient distincts des autres animaux il y a plus de 300 millions d’années. Pour trouver un ancêtre commun aux céphalopodes, il faut remonter deux fois cette distance, à 600 millions d’années.

dans son livre d’autres esprits, le philosophe Peter Godfrey-Smith imagine qui aurait pu être cet ancêtre commun. Bien que nous ne puissions pas en être sûrs, il s’agissait très probablement d’une sorte de petit ver plat, de seulement quelques millimètres de long, qui nageait profondément ou rampait le long du fond de l’océan. Il était probablement aveugle ou sensible à la lumière d’une manière très basique. Son système nerveux aurait été rudimentaire : un réseau de nerfs, peut-être regroupés en un simple cerveau. “Ce que ces animaux mangeaient, comment ils vivaient et se reproduisaient”, écrit-il, “tout est inconnu”. Il est difficile d’imaginer quoi que ce soit de moins semblable à nous, mais vivant, que de minuscules vers presque aveugles se tordant au fond de l’océan. Mais nous venons d’eux, et la pieuvre aussi.

Six cents millions d’années sur l’arbre évolutif et 600 millions de l’autre côté également. Bien que cette distance rende compréhensibles toutes les différences évidentes entre nous et la pieuvre, elle rend les similitudes encore plus frappantes.

L’arbre de l’évolution porte de nombreux fruits et fleurs, et l’intelligence s’est épanouie partout.

L’une des caractéristiques les plus remarquables des pieuvres est leurs yeux, qui ressemblent beaucoup aux nôtres. Comme les nôtres, leurs yeux sont constitués d’un iris, d’une lentille circulaire, d’un liquide vitré, de pigments et de photorécepteurs. En fait, l’œil de la pieuvre est supérieur au nôtre d’une manière remarquable : en raison de leur mode de développement, les fibres du nerf optique se développent derrière la rétine au lieu de la traverser, ce qui signifie qu’elles n’ont pas la tache aveugle centrale commune à tous les vertébrés. Et cette différence existe parce que l’œil de la pieuvre a évolué complètement séparément du nôtre, à partir de ce ver plat aveugle il y a 600 millions d’années, le long d’une branche complètement différente de l’arbre évolutif.

C’est un exemple d’évolution convergente. L’œil de la pieuvre a évolué pour faire presque la même chose que notre œil, complètement séparé mais légèrement différent. Deux structures incroyablement complexes, mais étonnamment similaires, sont apparues dans le monde, par des voies différentes, dans des contextes différents. Et si quelque chose d’aussi complexe et adaptatif que l’œil peut évoluer plus d’une fois, pourquoi l’intelligence ne pourrait-elle pas faire de même ?

Cette idée de l’arbre évolutif se ramifiant et se divisant est trop simpliste, sinon entièrement fausse. Pour l’instant, imaginons-le simplement de cette façon : l’arbre de l’évolution porte de nombreux fruits et de nombreuses fleurs, et l’intelligence, au lieu de se trouver uniquement dans les branches les plus hautes, a en fait fleuri partout.

L’intelligence de la pieuvre est l’une de ces fleurs. Comme le dit Godfrey-Smith, “les céphalopodes sont une île de complexité mentale dans la mer des animaux invertébrés”. Parce que notre ancêtre commun le plus récent était si simple et si ancien, les céphalopodes sont une expérience indépendante dans l’évolution des gros cerveaux et des comportements complexes. Si nous pouvons entrer en contact avec les céphalopodes en tant qu’êtres sensibles, ce n’est pas à cause d’une histoire commune, ni à cause de la parenté, mais parce que l’évolution a construit les esprits deux fois.” Si deux fois, alors probablement beaucoup plus.

Reproduit avec la permission de Formes d’être : animaux, plantes, machines : la recherche d’une intelligence planétaire, publié par Farrar, Straus et Giroux. Copyright © James Bridle 2022. Tous droits réservés.

Image principale : Saranya_V / Shutterstock

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