An illustration of ‘Oumuamua, the first object we’ve ever seen pass through our own solar system that has interstellar origins. (NASA Goddard Center/CC-SA-2.0)

Israeli scientist proves his far-out theory on interstellar meteor is down to earth

Le 60e anniversaire d’Avi Loeb, originaire d’Israël et professeur de sciences à l’Université de Harvard, en juin dernier, a été marqué à la fois par la célébration et la justification.

Au cours des trois dernières années, Loeb, un physicien théorique éminent mais controversé, et son assistant Amir Siraj ont tenté de publier un article sur une mystérieuse météorite d’un demi-mètre qui s’est écrasée au large de la Papouasie-Nouvelle-Guinée en 2014. Loeb et Siraj affirment qu’il s’agit le premier objet enregistré d’origine interstellaire.

Son article a été rejeté, a écrit Siraj dans un article récent du Scientific American, parce que la base de données gouvernementale par laquelle lui et Loeb ont découvert la météorite pour la première fois n’incluait pas l’incertitude de mesure, c’est-à-dire la marge d’erreur projetée dans leurs calculs sur la météorite. . Au lieu de cela, l’article a été publié sur arXiv, un site non évalué par des pairs pour les articles scientifiques.

Le duo a ensuite reçu des données à l’appui de deux scientifiques de Los Alamos et de l’analyste anonyme qui a initialement suivi la météorite. Mais cela ne représentait pas une confirmation gouvernementale officielle de l’origine interstellaire. Cela est finalement arrivé ce printemps, dans un tweet du 6 avril du US Space Command, plaçant la météorite sur une très courte liste de trois objets interstellaires vérifiés, rejoignant la comète Borisov et l’objet phare de 2017 surnommé ” Oumuamua “, hawaïen pour ” voyageur “. que Loeb avait postulé n’était pas seulement une technologie interstellaire mais peut-être extraterrestre.

« J’étais confiant dès le début », a déclaré Loeb au Times of Israel à propos du météore. « Les critiques de l’article avaient des doutes. Avec lui [Space Command memo]le gouvernement dit que sur la base des données complètes à sa disposition, il est de 99,999 % [confirmed].”

Dans plusieurs articles, il a exprimé son enthousiasme pour les possibilités de découverte d’objets interstellaires, c’est-à-dire ceux qui proviennent de régions de l’espace au-delà du vent solaire causé par le Soleil.

Le professeur Avi Loeb donne une conférence au Coolidge Corner Theatre de Brookline, Massachusetts, le 18 octobre 2021. (Autorisation)

“La question fondamentale”, a-t-il écrit dans un article de Medium le 13 avril, “est de savoir si un météore interstellaire pourrait indiquer une composition qui est sans ambiguïté d’origine artificielle. Mieux encore, certains composants technologiques survivraient à l’impact. Mon rêve est d’appuyer sur des boutons sur des équipements fonctionnels qui ont été fabriqués en dehors de la Terre.”

Qu’il suffise de dire que Loeb a poussé quelques boutons, métaphoriquement parlant, au sein de la communauté scientifique au fil des ans. Ses détracteurs incluent Simon Goodwin, professeur d’astrophysique théorique à l’Université de Sheffield, qui a critiqué Loeb pour ses commentaires sur ‘Oumuamua dans un article pour The Conversation l’année dernière. Goodwin a déploré la probabilité qu’un scientifique non-conformiste trouve une explication extraterrestre à des phénomènes mystérieux et a recommandé à la place d’utiliser un trio éprouvé : le rasoir d’Occam, le processus d’examen par les pairs et le dicton “des affirmations extraordinaires nécessitent des preuves extraordinaires”.

Aunque Loeb está en un año sabático de Harvard, sigue avanzando a toda velocidad, con la esperanza de viajar a Papua Nueva Guinea para buscar en el lecho marino rastros del meteorito de 2014. Se pregunta si este meteorito también podría representar tecnología de más allá de la terre.

Comme Siraj l’a expliqué dans son article du Scientific American, publié six jours après le tweet du Space Command, “Le Saint Graal des études d’objets interstellaires serait d’obtenir un échantillon physique d’un objet originaire de l’extérieur du système solaire, une cible à la fois audacieuse et scientifiquement innovant.

Le professeur Avi Loeb, au centre, avec des invités lors d’une conférence en l’honneur de son 60e anniversaire, Martha’s Vineyard, Massachusetts, juin 2022. (Autorisation)

La découverte a alimenté ce que Loeb appelle la période la plus productive de sa carrière, qui survient au cours de sa première année sabbatique en près de deux décennies, après sa démission en tant que président du département d’astronomie de Harvard en 2020.

Pendant son temps libre du milieu universitaire, Loeb a publié un manuel, “Life in the Cosmos”, ainsi que “Extraterrestrial: The First Sign of Intelligent Life Beyond Earth”, un récit non romanesque à succès d’Oumuamua qui a été traduit en 25 langues. . . Il a également publié un NFT tout en travaillant sur un autre livre et un documentaire. Il continue de publier des éditoriaux et des articles scientifiques, et reçoit de multiples demandes d’interview (une fois qu’il en a fait 12 en une seule journée). Et il n’est pas totalement absent de Harvard. En tant que directeur du projet Galileo, il est chargé de mettre en place un système de télescopes au sommet de l’observatoire de l’Université de Harvard pour rechercher des phénomènes aériens non identifiés, ou si vous préférez le terme plus populaire, des objets volants non identifiés.

« Ce serait arrogant de notre part de nous asseoir sur le canapé à la maison et de demander : ‘Où est tout le monde ?’ ne pas regarder par nos fenêtres pour les voisins », a écrit Loeb dans une réflexion du 18 mai sur l’audience du Congrès de la veille sur l’UAP, tout en exprimant l’espoir que le projet Galileo pourrait aider les enquêtes du gouvernement dans un an ou deux.

Le professeur Avi Loeb est assis avec l’auteur Leslie Kean dans les sièges d’observation du télescope Great Refractor à l’observatoire du Harvard College, le 1er mars 2022. (Autorisation)

Il a déclaré au Times of Israel qu’il regrettait de ne pas être en classe, “enseigner aux jeunes, bien sûr, est toujours un plaisir”, mais a ajouté : “J’apprécie beaucoup le travail créatif que je fais à la fois dans la recherche et dans l’écriture, parler de quelque chose de nouveau. Lorsque vous enseignez à un cours, il s’agit de quelque chose qui est déjà dans un manuel, qui est déjà connu. J’aime beaucoup plus trouver quelque chose de nouveau.

C’est exactement ce que Loeb a fait en 2019 lorsqu’il a appris l’existence de la désormais célèbre météorite cinq ans plus tôt alors qu’il se préparait pour l’une de ses nombreuses interviews, en l’occurrence avec une station de radio new-yorkaise.

Il a demandé à son assistant Siraj, alors étudiant de premier cycle à Harvard, de rechercher dans une base de données appelée CNEOS les objets les plus rapides qui pourraient provenir de l’extérieur du système solaire. La base de données est compilée par le Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

Siraj a découvert que le 8 janvier 2014, un de ces objets s’était écrasé dans le Pacifique au large de la Nouvelle-Guinée. Deux éléments dans les données semblaient inhabituels. Accélérant à environ 40 kilomètres (25 miles) par seconde en dehors du système solaire, le météore a augmenté sa vitesse en traversant le système solaire à environ 60 kilomètres (37 miles) par seconde, soit environ 134 000 miles par heure.

“Il s’est déplacé si vite”, a écrit Loeb dans un article de Medium du 10 mars, “qu’il a été déduit que sa trajectoire passée n’était pas attachée au Soleil”.

Loeb a déclaré que la vitesse de 60 kilomètres par seconde était le double de la vitesse à laquelle la plupart des étoiles se déplacent par rapport au voisinage du Soleil, excluant la possibilité que ces étoiles soient à l’origine du météore. Pendant ce temps, la composition de la météorite semblait plus dure que le fer. Les météorites composées de fer sont rares et ne représentent que 5 % du nombre total de roches spatiales connues.

“Nous avons décidé d’écrire un article à ce sujet en tant que premier météore interstellaire”, a déclaré Loeb. “Il a précédé la découverte de ‘Oumuamua en 2017 de près de quatre ans.”

Vue d’artiste de l’astéroïde interstellaire Oumuamua. Le scientifique Avi Loeb pense qu’il pourrait s’agir d’un artefact extraterrestre. (Avec l’aimable autorisation de l’Observatoire européen austral, M. Kornmesser)

La mise en garde était que le gouvernement ne pouvait pas publier de mesures d’incertitude liées aux objets de la base de données qui sont détectés par des satellites espions.

Pour cette raison, a déclaré Loeb, son article et celui de Siraj “n’ont pas été acceptés par les éditeurs qui ne croyaient pas au gouvernement et n’avaient pas accès aux données réelles utilisées par le gouvernement et à l’incertitude [measurements] dans les données.

Il déplore les scientifiques qui sont “très méfiants à l’égard des données provenant du gouvernement, qui ne font pas confiance au gouvernement, qui disent que nous devrions nous concentrer sur l’étude des roches dans le système solaire… C’était un cas clair de quelque chose de l’extérieur du système solaire.” . Nous ne faisions pas partie du club des experts qui parlent des roches spatiales. Ils ne permettraient pas qu’il soit publié.”

Si le gouvernement avait publié les barres d’erreur, a expliqué Loeb, “cela en dirait long sur la qualité des [satellite] capteurs, qui font partie du système d’alerte antimissile. S’ils devaient rapporter des données précises, cela pourrait permettre aux nations adverses de savoir où se trouvent les États-Unis. [satellites are].”

Il a essayé de vérifier les données du gouvernement. Il y a eu une justification plus tard en 2019. Avec l’aide de deux responsables de Los Alamos, Alan Hurd et Matt Heavner, ainsi que du Bureau de la politique scientifique et technologique de la Maison Blanche de Trump, Loeb a pu accéder à la mesure originale de l’incertitude. à propos de la météorite, qui, selon lui, a confirmé ses découvertes à 99,999 %.

Le professeur Avi Loeb, à droite, au Forum Ignatius à la cathédrale nationale de Washington, le 10 novembre 2021. (Autorisation)

Enfin, le 6 avril de cette année, le Space Command a tweeté une note à la NASA de son commandant adjoint, le lieutenant-général John Shaw, confirmant officiellement les découvertes de Loeb et Siraj.

“Nous avons rencontré plusieurs personnes jusqu’à ce que le Commandement spatial américain envoie une lettre à la NASA”, a déclaré Loeb à propos du mémo. “Sur la base des données dont ils disposaient, ils ont confirmé que l’objet venait de l’extérieur du système solaire.”

Un article de la Harvard Gazette a cité “un blocage bureaucratique” pour le retard de trois ans et a attribué la percée à un responsable du Bureau de la science et de la technologie de la Maison Blanche, Matt Daniels, le directeur adjoint de la sécurité spatiale. Cet article citait également Siraj déclarant que lui et Loeb espéraient qu’une revue à comité de lecture publierait éventuellement leur article.

Loeb est prêt à faire une proposition supplémentaire à propos de la météorite : qu’elle pourrait représenter une technologie extraterrestre, ce qu’il a également soulevé à propos de ‘Oumuamua. Même si ce n’est pas le cas du météore, il veut chercher des preuves de la collision au fond de la mer.

“Nous aimerions savoir de quoi il est fait”, a-t-il déclaré. “Même s’il s’agit d’un objet naturel, comme le fer naturel, il se peut qu’il ne contienne pas exactement les mêmes éléments que nous trouvons dans le système solaire.”

“Nous pourrions en apprendre davantage sur d’autres environnements simplement en examinant la composition”, a ajouté Loeb. “Même si c’est naturel, ce serait vraiment intéressant de le savoir.”

Soulignant le précédent historique qui serait créé, il a songé : « Imaginez les nouveaux horizons.

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