Earth is spinning too fast — the consequences for timekeeping may be unprecedented

Earth is spinning too fast — the consequences for timekeeping may be unprecedented

Notre maison La planète est pressée. Le 29 juin 2022, la Terre a terminé la journée la plus courte depuis que les scientifiques ont commencé à tenir des registres dans les années 1960, réalisant une rotation complète de 1,59 milliseconde plus rapide que d’habitude.

La ruée terrestre est une tendance. En 2020, la planète a enregistré les 28 jours les plus courts jamais enregistrés et a continué à tourner rapidement jusqu’en 2021 et 2022. Avant même que les scientifiques ne puissent même vérifier ce jour record du 29 juin, notre monde s’est presque surpassé : il a brûlé jusqu’au 26 juin. . 2022, 1,50 milliseconde d’avance sur le calendrier.

Nous verrons probablement plus de jours courts record alors que la Terre continue d’accélérer, déclare Judah Levine, professeur à l’Université du Colorado-Boulder et expert de longue date au National Institute of Standards and Technology (NIST). Le fait que les jours de la Terre raccourcissent n’est pas une cause d’inquiétude, dit-il, car le décalage horaire réel s’élève à des fractions de seconde au cours d’une année. Mais ce qui est étrange, c’est que même si les scientifiques savent que les changements dans les couches intérieures et extérieures de la Terre, les océans, les marées et les conditions météorologiques peuvent affecter le taux de rotation, ils ne savent pas ce qui motive la ruée actuelle.

Personne n’est parfait – pas même notre planète. En moyenne, la Terre tourne sur son axe toutes les 24 heures, soit toutes les 86 400 secondes. Mais pour diverses raisons, de la forme imparfaite de la planète à son intérieur compliqué, chaque jour n’a pas exactement la même durée que le jour précédent.

De plus, une journée qui dure exactement 24 heures est simplement une norme que nous attendons en ce moment. La rotation de la Terre ralentit à long terme grâce à l’attraction de la Lune sur notre monde. Il y a quelques centaines de millions d’années, par exemple, un jour terrestre ne durait que 22 heures. Dans les millénaires à venir, un jour de la Terre durera beaucoup plus longtemps.

Alors qu’en est-il des jours plus courts de ces derniers jours, qui contredisent la tendance à long terme ? Une hypothèse qui a été soulevée jusqu’à présent concerne “l’oscillation de Chandler”. Découvert dans les années 1800, le phénomène explique comment la Terre, qui n’est pas tout à fait parfaitement ronde, oscille très légèrement, comme une toupie lorsqu’elle ralentit. Leonid Zotov a déclaré à timeanddate.com que l’oscillation avait mystérieusement disparu entre 2017 et 2020, ce qui aurait pu aider la Terre à passer la journée un peu plus vite.

Une autre idée est que le changement climatique pourrait affecter la vitesse de rotation de la planète. Lorsque les glaciers fondent dans l’océan, la forme de la Terre change légèrement, devenant plus plate aux pôles et bombée à l’équateur. Mais Levine dit que cet effet ne peut pas expliquer pourquoi la planète tournerait soudainement plus vite parce que la fonte des glaciers devrait avoir l’effet inverse : le moment d’inertie de la planète augmenterait, nous ralentissant.

Pour Levine, le coupable probable est plus banal.

“L’une des possibilités est l’échange de quantité de mouvement entre la Terre et l’atmosphère”, dit-il. « La somme de ces deux est une constante, ce qui signifie, par exemple, que si l’atmosphère ralentit, la Terre accélère. Ou inversement, si l’atmosphère accélère, alors la Terre ralentit.”

Archives de l’histoire mondiale/Groupe d’images universelles/Getty Images

La même chose peut se produire à l’intérieur de notre monde : le noyau profond et le manteau, la grande couche entre le noyau et la surface, peuvent se déplacer à des vitesses légèrement différentes. Il pourrait y avoir un échange de moment cinétique entre le noyau profond de la Terre et le manteau, spécule-t-il.

“Ces deux effets … peuvent soit pomper de la vitesse vers la surface de la Terre, soit réduire la vitesse de la surface de la Terre”, explique Levine. Mais la dynamique de l’atmosphère et de l’intérieur de la Terre est si complexe qu’il est impossible, du moins maintenant, d’identifier l’un de ces facteurs comme la cause certaine de l’accélération de la vitesse de la planète.

La nature n’adhère pas toujours à la rigidité d’une horloge ou d’un calendrier, et les garde-temps planétaires sont habitués à faire quelques ajustements. Une année bissextile, par exemple, existe parce que nous avons besoin d’un jour supplémentaire tous les quatre ans pour maintenir le calendrier de 365 jours en synchronisation avec la révolution de la Terre autour du Soleil. jeter une seconde intercalaire de temps en temps pour garder le temps humain en phase avec le système solaire.

Avec l’accélération de la Terre, nous sommes confrontés à une possibilité sans précédent : ajouter une “seconde intercalaire négative”. En d’autres termes, dit Levine, si la planète continue de tourner trop vite, alors d’ici la fin de la décennie, les maîtres de l’horloge devront peut-être effacer une seconde complète. Par exemple, il est possible que les horloges passent de 23:59:58 le 31 décembre 2029 à 00:00:00 le 1er janvier 2030.

“Si vous m’aviez posé des questions sur le négatif [leap second] Il y a cinq ans, dit Levine, j’aurais dit : ‘Jamais.’ Mais au cours des deux dernières années, la Terre s’est définitivement accélérée. Et maintenant, si cette accélération devait continuer, et il y a un grand Oui là, alors nous pourrions avoir besoin d’une longueur d’avance négative deuxième dans environ sept ans, peut-être huit.

Cela n’a jamais été fait auparavant. Certains scientifiques se demandent si cela pourrait introduire une mésaventure inquiétante dans les systèmes informatiques. Cependant, étant donné la façon dont notre monde continue de nous surprendre, Levine n’est pas encore convaincu que le moment est venu.

« Vous devez vous rappeler que cela nécessite une extrapolation sur six ans, et nous avons déjà été brûlés par des extrapolations. Donc, je ne serais pas prêt à jalonner la ferme.”

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