Curiosity marks 10 years on Mars as discoveries continue - NASASpaceFlight.com

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Après avoir atterri avec succès sur Mars le 6 août 2012 (UTC), Curiosity continue de découvrir les secrets de la planète rouge alors que le rover explore le cratère Gale. Depuis son atterrissage, le rover a parcouru plus de 28,1 km (17,5 miles) et a fait de multiples découvertes scientifiques. Curiosity est maintenant en train d’explorer et de traverser le mont Sharp, la montagne de 5,5 kilomètres de haut qui se trouve au centre du cratère Gale.

voyage sur la planète rouge

Le voyage de Curiosity a commencé le 26 novembre 2011, lorsqu’il a été lancé à bord d’une fusée United Launch Alliance Atlas V en configuration 541. La configuration 541 signifie que le lanceur a utilisé le carénage de cinq mètres de diamètre, quatre hélices propulseur de fusée solide (SRB) et un seul moteur de l’étage supérieur Centaur.

Une fois qu’il a atteint une orbite de stationnement initiale de 165 × 324 km (103 × 201 mi), l’étage supérieur Centaur a tiré une dernière fois pour mettre le véhicule en route vers Mars.

L’étage de croisière de Curiosity (en haut) est couplé à l’aéroshell conique. Remarquez comment on voit l’une des roues de Curiosity sortir du bas de l’aéroshell. (Crédit : NASA/JPL-Caltech/MSSS)

Après s’être déployé depuis l’étage supérieur, le rover a passé plus de huit mois à naviguer dans l’espace lointain et a effectué quatre manœuvres de correction de trajectoire pour affiner sa trajectoire à l’approche de la planète rouge. Pendant ce temps, le rover était encapsulé dans sa coque profilée, attachée à l’étage de croisière. L’aéroshell a été conçu pour protéger et manœuvrer le rover lorsqu’il entrait et descendait dans l’atmosphère de Mars, tandis que l’étage de croisière fournissait l’alimentation, la communication et le contrôle de la température du rover alors qu’il se dirigeait vers Mars.

Alors que le rover s’approchait de la planète rouge, il a largué son étape de croisière environ 10 minutes avant son entrée dans l’atmosphère.

En atteignant l’atmosphère, le véhicule est entré dans la phase d’entrée, de descente et d’atterrissage (EDL) de la mission, que l’équipe de mission a surnommée “Les sept minutes de terreur”.

Lorsque le véhicule est entré dans l’atmosphère martienne, l’aéroshell a commencé à tirer des propulseurs de manœuvre pour maintenir le véhicule sur la bonne trajectoire vers son site d’atterrissage. Lors de l’entrée, le bouclier thermique a protégé le rover des températures dépassant 1 600 ° F (871 ° C) pendant les pics de chauffage.

Une fois en toute sécurité à travers l’entrée atmosphérique, le véhicule a déployé un parachute pour réduire davantage la vitesse. Ce parachute était le plus grand parachute supersonique piloté à l’époque, s’ouvrant sur un diamètre d’environ 16 mètres (51 pieds).

Après avoir sauté en parachute pendant un peu moins de deux minutes, le rover s’est séparé de l’aéroshell et a poursuivi sa descente à l’aide de sa grue aérienne propulsée par fusée. Le pont roulant a agi comme la dernière étape de descente du rover, ralentissant le véhicule pour permettre un atterrissage en douceur sur la surface. La grue aérienne, tout en flottant sur ses moteurs, a utilisé des câbles pour abaisser le rover sur les derniers mètres jusqu’à la surface afin d’empêcher les moteurs de la grue aérienne de soulever trop de débris.

Curiosity descendant vers Mars en parachute, comme le montre le Mars Reconnaissance Orbiter (MRO). En prenant cette photo, MRO recevait également la télémétrie du rover descendant et la transmettait à la Terre. (Crédit : NASA/JPL-Caltech/MSSS)

Le système était le premier du genre à être utilisé lors d’une mission et était nécessaire en raison de l’immense masse du véhicule par rapport aux rovers précédents. Curiosity pèse 899 kilogrammes (1 982 livres), tandis que les rovers précédents comme Spirit et Opportunity étaient beaucoup plus petits, seulement 185 kg (408 livres), et pouvaient utiliser un système d’airbag pour atterrir en toute sécurité.

Le jumeau amélioré Perseverance de Curiosity a également utilisé le système Skycrane pour atterrir sur Mars en février 2021.

Maintenant en toute sécurité au sol, la corde reliant les deux engins a été sectionnée, permettant au pont roulant de voler à une distance de sécurité du rover et de s’écraser comme prévu. Le véhicule a passé les semaines suivantes à subir des contrôles et des essais de conduite pour vérifier que tous les systèmes étaient nominalement fonctionnels.

10 ans et toujours

Avec une décennie d’exploration derrière elle, Curiosity a largement dépassé les exigences initiales de la mission, qui devait à l’origine ne durer que deux ans.

Cependant, cette exploration a eu un coût, car les roues du rover ont subi des dommages considérables après avoir parcouru 28 km, dont une grande partie sur un terrain rocheux. Cependant, l’équipe de la mission Curiosity a réussi à ralentir la dégradation des roues.

Des mesures sont prises pour essayer de conduire sur un terrain plus lisse, et l’équipe a même créé un algorithme pour ajuster la vitesse des roues de Curiosity en fonction des rochers qu’il escalade. L’équipe de mission commande désormais également au rover d’utiliser son instrument Mars Hand Lens Imager (MAHLI) situé sur son bras robotique pour imager les roues tous les 500 mètres (1 640 pieds) de conduite.

Une image de l’une des roues de Curiosity, montrant l’intense dégradation après une décennie de conduite sur la planète rouge. (Crédit : NASA/JPL-Caltech/MSSS)

Malgré l’usure des roues de Curiosity, le laboratoire scientifique mobile continue de fonctionner, notamment en escaladant 2 000 pieds (612 mètres) depuis l’atterrissage alors que le rover continue de gravir le mont Sharp. Ce changement d’altitude a permis à l’équipe scientifique d’étudier des roches et des couches rocheuses plus jeunes qui aident à faire la lumière sur le passé aquatique de Mars.

“Nous ne voyons plus les dépôts lacustres que nous avons vus pendant des années plus bas sur le mont Sharp”, a déclaré Ashwin Vasavada, un scientifique du projet Curiosity.

Ce changement intervient alors que Curiosity traverse une zone de transition depuis un an, où le rover voit désormais moins de minéraux argileux et plus de sulfate.

La curiosité ne consiste pas seulement à percer les secrets du passé de Mars. Tout au long de son séjour sur Mars, le rover a constamment effectué des mesures de rayonnement à l’aide de son instrument Radiation Assessment Detector (RAD). Mesurer la quantité de rayonnement à laquelle le rover est exposé est essentiel pour aider les scientifiques à trouver les meilleurs moyens de protéger les astronautes lors de futures missions sur la planète rouge.

Une découverte intéressante a eu lieu en 2016 lorsque Curiosity a été stationné près de l’affleurement “Murray Buttes” du 9 au 21 septembre. Alors qu’il était stationné près de l’affleurement, l’instrument RAD a détecté une diminution de 4 % du rayonnement global, avec une diminution de 7,5 % des particules neutres. radiation. La raison de la diminution était que le rover était stationné près de l’affleurement, ce qui empêchait une partie du rayonnement d’atteindre le rover.

Un selfie à large champ de vision de Curiosity montrant le site autour de Murray Buttes, vu en arrière-plan à gauche. (Crédit : NASA/JPL-Caltech/MSSS)

De telles données ouvrent la possibilité d’utiliser potentiellement le régolithe martien pour protéger les habitats des radiations de surface, ou d’utiliser la surface elle-même pour construire des habitats dans des tubes de lave martiens.

Curiosity a également mesuré pour la première fois le carbone organique total dans les roches martiennes, dans un échantillon prélevé dans la “baie de Yellowknife” en 2014. Bien qu’elles aient eu lieu en 2014, les données ont nécessité des années d’analyse pour comprendre le contexte complet.

« Nous avons trouvé au moins 200 à 273 parties par million de carbone organique. C’est comparable ou même plus que la quantité trouvée dans les roches dans des endroits avec très peu de vie sur Terre, comme certaines parties du désert d’Atacama en Amérique du Sud, et plus que ce qui a été détecté dans les météorites de Mars.” a déclaré Jennifer Stern de la NASA. Godard. Centre de vol spatial.

Le carbone organique est la base des molécules organiques. La présence de ces molécules organiques n’indique pas nécessairement la vie, car elles peuvent se former par des processus naturels. Cependant, sa présence, ainsi que les preuves antérieures de l’habitabilité passée de Mars, intéressent de nombreux scientifiques.

Certains des 35 trous que Curiosity a forés dans le cratère Gale. (Crédit : NASA/JPL-Caltech/MSSS)

Le rover a obtenu ces matériaux à l’aide de sa perceuse située sur le bras robotique du rover. Une fois qu’une cible rocheuse est sélectionnée, la foreuse peut échantillonner jusqu’à deux pouces de profondeur dans la roche. Pendant le processus de forage, la roche est broyée en poudre et peut ensuite être transférée à l’instrument Sample Analysis at Mars (SAM).

SAM chauffe ensuite l’échantillon à environ 1 500 °F (850 °C) et le combine avec de l’oxygène pour convertir le carbone organique en CO2. Le rover mesure ensuite la quantité de CO2 créée, qui est utilisée pour déterminer exactement la quantité de carbone organique présente dans l’échantillon.

Au cours de la dernière décennie, Curiosity a renvoyé 3 102 gigaoctets de données et extrait 35 échantillons. Ces données ont produit 883 articles scientifiques à ce jour. Alors que le rover est désormais confronté à l’usure des pneus et à la baisse de puissance de son générateur thermoélectrique radio-isotopique (RTG), le véhicule robotique a dépassé les attentes et devrait continuer à faire des découvertes scientifiques dans les années à venir.

(Photo principale : l’un des nombreux “selfies” capturés par Curiosity lors de sa mission sur Mars. Crédit : NASA/JPL-Caltech/MSSS)

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