Low water levels mean Rhine is days from being shut for cargo

Le Rhin allemand, l’une des principales voies navigables d’Europe, est à quelques jours d’être fermé au trafic commercial en raison de niveaux très bas causés par la sécheresse, ont averti les autorités et l’industrie.

Fondamentalement, la crise imminente pourrait inciter les sociétés énergétiques à réduire leur production, a déclaré l’une des plus grandes sociétés gazières du pays.

Les entreprises situées le long du Rhin ou qui en dépendent pour transporter ou recevoir des marchandises avertissent qu’elles ont été contraintes de réduire leurs activités et de réduire drastiquement les cargaisons, et qu’elles sont sur le point de devoir arrêter une partie de la production si les navires de transport de marchandises ne peuvent plus le faire. accéder à la rivière.

Le Rhin, qui s’étend sur environ 760 miles des Alpes suisses à la mer du Nord, est le deuxième plus grand fleuve d’Europe centrale et occidentale après le Danube. La plupart des près de 200 millions de tonnes de marchandises transportées par les fleuves allemands, du charbon aux pièces automobiles, de la nourriture aux produits chimiques, sont transportées sur le Rhin.

Ses niveaux dangereusement bas rappellent la sécheresse qui l’a fermé pendant environ six mois en 2018. L’Autorité des voies navigables et des transports de Cologne a déclaré que “des niveaux inhabituellement bas” pour cette période de l’année signifient que les barges ont dû réduire leur charge. pour naviguer sur le fleuve. » Cela augmente les prix et réduit la vitesse à laquelle les marchandises peuvent être transportées.

L’une des principales inquiétudes, alors que l’Allemagne se prépare à un hiver de rationnement énergétique en raison d’une réduction de 80 % des flux de gaz en provenance de Russie, est l’effet collatéral que pourrait avoir l’épuisement du trafic fluvial sur la production d’énergie.

Uniper, le plus grand distributeur allemand de gaz russe, qui a récemment eu besoin d’un renflouement de plusieurs milliards de dollars du gouvernement allemand pour éviter l’effondrement, a mis en garde contre de possibles “performances irrégulières” le mois prochain à Staudinger-5, son gaz au charbon. Centrale électrique de 510 mégawatts à l’est de Francfort, un affluent majeur du Rhin, en raison d’interruptions de l’approvisionnement en charbon le long du fleuve.

Alors que la demande de charbon a augmenté, le ministre allemand de l’Économie, Robert Habeck, a décidé de remettre en service des centrales électriques au charbon, qui avaient été suspendues auparavant mais sont désormais considérées comme une solution temporaire pour aider l’Allemagne à abandonner le gaz russe.

Les patrons de l’industrie en Allemagne, cherchant à éviter la récession dans un contexte de prix de l’énergie élevés et d’inflation galopante, accordent désormais presque autant d’attention aux niveaux quotidiens des rivières qu’à la quantité de gaz provenant de Russie (20 % ou 33 millions de mètres cubes). .

Les niveaux de gaz stockés dans près de deux douzaines d’installations à travers le pays sont plus préoccupants, s’élevant à 70,39% jeudi.

Les faibles niveaux d’eau se produisent généralement beaucoup plus tard dans l’année, mais reflètent les conditions de sécheresse qui affectent une grande partie de l’Europe.

Cette semaine, le fournisseur d’électricité français EDF a annoncé qu’il réduisait temporairement la production de ses centrales nucléaires sur le Rhône et la Garonne, les vagues de chaleur limitant leur capacité à utiliser l’eau du fleuve pour refroidir les centrales.

Pendant ce temps, au Royaume-Uni, il a été signalé jeudi que le cours supérieur de la Tamise s’était asséché pour la première fois depuis le début des enregistrements en raison d’un manque de pluie.

Pour prendre un instantané de la situation en Allemagne, à Cologne, la plus grande ville du Rhin, les zones du fleuve ont été réduites à un filet. Jeudi, le niveau général était de 1,03 mètre et les experts ont déclaré qu’il y avait peu de chance de changement dans les semaines à venir et que le niveau pourrait encore baisser en raison du manque de pluie.

Selon les opérations de drainage de la ville de Cologne, les bateaux souhaitant naviguer sur le fleuve ont une hauteur totale autorisée de 111 centimètres plus le niveau d’eau de 103 cm, soit seulement 2,14 mètres sous la quille. Tout bateau plus profond que cela resterait probablement coincé, ont-ils averti, ajoutant que les capitaines sont seuls responsables de la manœuvre en toute sécurité de leurs bateaux.

Selon Christian Lorenz de Ports and Freight Traffic Cologne, une grande partie du trafic de fret avait déjà réduit de moitié sa cargaison pour être suffisamment léger pour voyager en toute sécurité.

“Habituellement, un cargo transportant du sel de Heilbronn transportait 2 100 tonnes à bord, mais lundi, il a dû être réduit à seulement 900 tonnes en raison du niveau du fleuve”, a-t-il déclaré aux médias allemands. Pour compenser la capacité réduite, les entreprises sont confrontées aux options plus coûteuses d’utiliser plus de navires ou de recharger sur des camions ou des trains de marchandises, mais les deux sont actuellement en nombre insuffisant. Les navires, en particulier, sont demandés en mer Noire pour acheminer des céréales d’Ukraine, ce qui est désormais possible pour la première fois depuis des mois.

Des plans sont en cours pour la construction de barges et de navires de basse altitude, ainsi que pour l’approfondissement du Rhin et une meilleure prévision des niveaux d’eau suite à la crise de 2018, mais ces mesures tardent à se concrétiser.

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Le moment de la contraction du Rhin pourrait difficilement être pire d’un point de vue économique. De nombreuses entreprises qui en dépendent se sont empressées de réparer les chaînes d’approvisionnement massivement perturbées par la pandémie et tentent de reconstituer leurs stocks de toute urgence.

Les écologistes tirent également la sonnette d’alarme car la hausse des températures entraîne une forte concentration de polluants pouvant être nocifs pour la flore, la faune et les poissons.

Les nageurs ont également été avertis de rester à l’écart de la rivière car une réduction des niveaux d’eau peut conduire à des canaux plus étroits et à des courants plus forts.

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