Bright Green Meteors Seem to Be Raining Down on New Zealand, But Why?

Bright Green Meteors Seem to Be Raining Down on New Zealand, But Why?

La Nouvelle-Zélande peut sembler être sous un bombardement de météorites en ce moment. Après qu’un énorme météore a explosé au-dessus de la mer près de Wellington le 7 juillet, créant un bang sonique qui pouvait être entendu en arrière-plan de l’île du Sud, une boule de feu plus petite a été capturée deux semaines plus tard au-dessus de Canterbury.

Fireballs Aotearoa, une collaboration entre astronomes et scientifiques citoyens qui vise à récupérer des météorites fraîchement tombées, a reçu de nombreuses questions sur ces événements. L’un des plus fréquents concerne la couleur vert vif, et s’il s’agit du même vert que produisent les aurores.

Un météore vert vif. (Prix brut)

Des boules de feu vertes ont été régulièrement signalées et filmées en Nouvelle-Zélande. Les météores brillants signalent souvent l’arrivée d’un morceau d’astéroïde, qui peut mesurer de quelques centimètres à un mètre de diamètre lorsqu’il s’écrase dans l’atmosphère.

Certains de ces astéroïdes contiennent du nickel et du fer et frappent l’atmosphère à des vitesses allant jusqu’à 60 km (37 miles) par seconde. Cela libère très rapidement une énorme quantité de chaleur et le fer et le nickel vaporisés émettent une lumière verte.

Mais est-ce la même chose que le vert vif d’une aurore ? Pour le météore le plus récent, la réponse est généralement non, mais ce n’est vraiment pas si simple.

Météores vert vif 5Une aurore australe vue de la Station spatiale internationale. (Wikimedia Commons, CC BY-ND)

Les couleurs d’une traînée de météores

La lueur verte de l’aurore est causée par les ions d’oxygène dans la haute atmosphère, créés par des collisions entre les molécules d’oxygène atmosphérique et les particules éjectées du soleil.

Ces ions oxygène se recombinent avec des électrons pour produire des atomes d’oxygène, mais les électrons peuvent persister dans un état excité pendant plusieurs secondes. Dans une transition énergétique dite “interdite” car n’obéissant pas aux règles quantiques habituelles, ils rayonnent alors une lumière verte aurorale à une longueur d’onde de 557nm.

Un météore peut également briller sur cette route, mais seulement s’il est extrêmement rapide. Des météores très rapides se réchauffent dans la fine atmosphère au-dessus de 100 km où se forment les aurores.

Si vous voulez voir une traînée aurorale verte d’un météore, faites attention à la pluie de météores Perseid, qui a maintenant commencé et culminera le 13 août dans l’hémisphère sud.

Atteignant également environ 60 km par seconde, les Perséides sont des fragments extrêmement rapides de la comète Swift-Tuttle. Certains Perséides laissent derrière eux une belle traînée brillante et nettement verte, en particulier au début de leur chemin.

Une fois que le météore de Canterbury a frappé le 22 juillet, des vents capricieux de la haute atmosphère ont tordu la traînée légèrement brillante, entraînant une lueur jaune pâle vers la fin (comme on le voit dans le GIF ci-dessous, également enregistré par Greg Price pour une météorite antérieure).

En effet, les atomes de sodium sont continuellement excités dans une réaction catalytique impliquant l’ozone.

Météores vert vif 5(Prix brut)

Sommes-nous bombardés de météorites ?

Oui et non. L’arrivée de grands météores verts en plein essor et de chutes de météorites n’est pas rare en Nouvelle-Zélande, mais la récupération de roches est rare. Fireballs Aotearoa s’efforce d’améliorer le taux de récupération.

Au cours d’une année moyenne, peut-être quatre météores frappent la Nouvelle-Zélande. Nous encourageons les scientifiques citoyens à construire leurs propres systèmes de caméras météores afin qu’ils puissent capturer ces événements.

En comparant le météore au fond étoilé et en triangulant les images captées par plusieurs caméras, on peut repérer la position du météore dans l’atmosphère à quelques dizaines de mètres près.

Météores vert vif 5Le météore du 22 juillet vu par une caméra météore spécialisée. (Campbell Duncan/NASA/CAMS NZ)

Cela nous aide non seulement à trouver la roche, mais cela nous indique quelle était l’orbite du météoroïde avant l’impact, ce qui nous indique à son tour d’où il vient dans le système solaire. C’est un moyen assez efficace d’échantillonner le système solaire sans avoir à lancer une mission spatiale.

Météores vert vif 5(Aotearoa Fireballs et Association internationale des météores)

Ci-dessus : des rapports de témoins oculaires et des caméras de météores à haute résolution aident à calculer la trajectoire d’une météorite. Cette carte montre la trajectoire approximative du météore du 22 juillet en haut de la forme rouge au centre.

Les boules de feu Aotearoa peuplent rapidement Otago de chambres de météorites et il y en a une demi-douzaine d’autres ailleurs dans l’île du Sud. L’île du Nord n’est pas encore bien couverte, et nous ne pouvons pas attendre que plus de gens (sur l’une des îles) construisent ou achètent une caméra météore et la maintiennent pointée vers le ciel.

Ainsi, la prochaine fois qu’un météore brillant explosera avec un bang au-dessus de la Nouvelle-Zélande, nous pourrons capter le météore et faire de la bonne science avec.

Un grand merci pour la contribution de Jim Rowe de la UK Fireball Alliance et de Greg Price qui ont photographié le météore du 22 juillet et le train persistant.La conversation

Jack Baggaley, professeur émérite de physique et d’astronomie, Université de Canterbury.

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article d’origine.

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