WSJ News Exclusive | U.S. Eyes Sanctions Against Global Network It Believes Is Shipping Iranian Oil

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WASHINGTON – Les États-Unis envisagent des sanctions qui cibleraient un homme d’affaires basé aux Émirats arabes unis et un réseau d’entreprises soupçonnées d’aider à exporter le pétrole iranien, dans le cadre d’un effort plus large visant à accroître la pression diplomatique sur Téhéran alors que les responsables américains font pression pour un accord sur l’Iran. programme nucléaire

Des entreprises et des individus sous surveillance ont utilisé des transferts de pétrole entre navires dans les eaux entre l’Irak et l’Iran, puis falsifié des documents pour cacher l’origine de la cargaison, selon des documents d’entreprise examinés par le Wall Street Journal, des données d’expédition et des personnes familières avec l’objet. En faisant passer le mélange de pétrole pour irakien, les personnes impliquées peuvent éviter les sanctions occidentales contre le pétrole iranien.

Pourtant, les plans visant à cibler ce type d’opérations louches de contournement des sanctions présentent un dilemme pour l’administration Biden, qui cherche à trouver un équilibre entre le désir de contrôler le programme nucléaire iranien et la lutte contre l’inflation alimentée en partie par les sanctions internationales contre le géant exportateur de pétrole Russie, selon fonctionnaires actuels et anciens familiers avec la question.

Depuis l’arrêt des pourparlers sur le nucléaire au début de cette année, l’administration Biden a imposé deux séries de sanctions contre des entreprises qui, selon elle, font de la contrebande de pétrole iranien, une escalade destinée à rappeler à l’Iran les coûts de ne pas négocier. Pourtant, certains responsables américains actuels et anciens affirment que l’administration Biden a suspendu une campagne d’application à grande échelle pour relancer l’accord nucléaire, dont le président Trump s’est retiré en 2018.

“Mientras los iraníes no acepten la oferta sobre la mesa y regresen al JCPOA”, dijo un alto funcionario de la administración, refiriéndose al acuerdo nuclear, “mi expectativa sería que continuaremos viendo un despliegue de estos tipo de acciones de ejecución de manera bastante regular dans le futur”.

Le Conseil de sécurité nationale a adressé des questions au Département d’État. Un porte-parole du département d’État a déclaré : “Toute spéculation selon laquelle l’administration suspendrait les sanctions contre l’Iran pour éviter de prétendus effets inflationnistes est également fausse.”

Robert Greenway, qui a supervisé la politique iranienne en tant que directeur principal de la politique au Moyen-Orient au Conseil de sécurité nationale sous l’administration Trump, a déclaré que les opérations d’évasion des sanctions de l’Iran à travers l’Irak, y compris le mélange de pétrole iranien et irakien pour cacher leur origine, ont représenté jusqu’à à 25% des exportations de Téhéran lorsqu’il était dans le NSC en 2020.

“Cela comptait beaucoup pour Téhéran, d’autant plus que l’Iran subissait une pression importante du marché”, a déclaré Greenway, désormais membre de l’Institut Hudson, un groupe de réflexion conservateur basé à Washington.

Une grande partie du pétrole mélangé de l’Iran, qui comprenait à la fois du pétrole brut et du pétrole raffiné, a été achetée par des clients en Asie, mais des sociétés occidentales telles qu’Exxon Mobil société

, Koch Industries Inc. et Shell PLC ont également été impliqués dans les transactions, selon les documents et d’anciens employés. Ces entreprises occidentales ont effectué des transactions pour les entreprises impliquées dans le mélange de l’huile, ont agi en tant que courtiers maritimes tiers ou ont acheté l’huile mélangée.

Il n’y a aucune allégation selon laquelle des entreprises occidentales ont intentionnellement violé les sanctions. Exxon et Koch ont refusé de commenter. Curtis Smith, un porte-parole de Shell, a déclaré que la société examinait les données passées pour tenter d’évaluer comment cette pratique aurait pu affecter la cargaison de Shell. Dans l’intervalle, a-t-il déclaré, l’entreprise s’est engagée à être “pleinement conforme à toutes les lois internationales applicables, aux contrôles commerciaux et aux sanctions”.

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Selon des personnes proches du dossier, des responsables américains pensent que l’homme derrière l’opération de mélange de pétrole est Salim Ahmed Said, un citoyen britannique d’origine irakienne, et plusieurs sociétés partageant des e-mails et des adresses d’entreprise avec ses entreprises, notamment Al-Iraqia Shipping Services. & Oil Trading FZE, connu sous le nom d’AISSOT.

Dans des courriels au Journal, M. Said a nié posséder AISSOT ou avoir violé les sanctions américaines contre l’Iran avec l’une des sociétés qu’il possède ou contrôle.

« Je suis propriétaire d’Ikon Petroleum et Rhine Shipping. Je ne suis pas le propriétaire d’Aissot », a-t-il déclaré. “Mes entreprises n’ont pas expédié de pétrole iranien en violation des sanctions américaines et tous mes échanges avec l’Irak étaient tout à fait légitimes.”

Les responsables occidentaux pensent que les opérations présumées de contournement des sanctions de Saïd remontent à peu de temps après que l’administration Trump a annoncé à la mi-2017 qu’elle envisageait de réimposer des sanctions générales contre l’Iran pour forcer Téhéran à signer un nouveau pacte nucléaire et de sécurité.

Au moment de cette annonce, le ministre irakien du pétrole de l’époque, Jabbar Ali Hussein Al Luaibi, a aidé à créer une nouvelle société en tant que seul exportateur de pétrole du pays. La société, AISSOT, était une joint-venture entre l’entreprise publique Iraqi Oil Tankers Company et l’Arab Maritime Petroleum Transport Company, dont les principaux propriétaires comprennent plusieurs pays du Golfe, selon les sources et les documents.

M. Luaibi a déclaré à l’époque que la joint-venture ferait de l’Irak un acteur international majeur dans le secteur du transport de l’énergie. Les responsables américains et irakiens actuels et anciens affirment que la société était en réalité un véhicule pour aider l’Iran à exporter du pétrole.

“Ils exportent des produits énergétiques irakiens, mais le vrai pain et beurre de l’entreprise était de 5 à 10% des exportations iraniennes de pétrole, de mazout et d’autres exportations”, a déclaré un ancien responsable occidental familier avec les opérations d’AISSOT. .

Un balayage par satellite de deux pétroliers au large des côtes du port irakien d’Umm Qasr en mars 2020.


Photo:

Laboratoires Planète PBC

AISSOT a déclaré dans un communiqué de 2020 que ni lui ni ses affiliés n’étaient impliqués dans des activités sanctionnées, y compris le commerce des exportations d’énergie iranienne, qualifiant les allégations de “sans fondement et fausses”. La société a refusé de commenter cet article.

Said n’est pas répertorié comme dirigeant ou propriétaire d’AISSOT, selon les documents de l’entreprise. Mais de nombreux anciens employés seniors ont déclaré que Said contrôle l’entreprise.

Said “est responsable de tout”, a déclaré Muhanad Alwan, ajoutant que Said l’avait embauché pour diriger les opérations AISSOT en Irak jusqu’à la mi-2020. M. Alwan a également déclaré que M. Said lui avait dit que les Iraniens détenaient une participation dans AISSOT.

Salim [Said] c’était le patron », a déclaré une autre personne ayant une connaissance directe des opérations d’AISSOT.

Les sociétés de M. Said, y compris Ikon Petroleum, ont été les maîtres d’œuvre des opérations d’AISSOT et ont partagé des adresses et des cadres supérieurs, selon d’anciens employés, des documents d’entreprise et des registres de propriété. Les expéditions de pétrole irakien d’AISSOT, à leur tour, ont été utilisées pour vendre subrepticement du brut et des carburants iraniens, ont déclaré les anciens employés.

La mission iranienne auprès des Nations unies, l’ambassade d’Irak à Washington, l’Arab Oil Shipping Company et M. Luaibi, contactés via l’AISSOT et les sociétés qu’il possède, n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

AISSOT et les autres sociétés liées à Saïd par le biais d’adresses d’entreprise et de courrier électronique communes ont mélangé du pétrole irakien et iranien par le biais de transferts de navire à navire dans les eaux entre les deux pays, selon les personnes et les documents. Les pétroliers cesseraient de diffuser leurs emplacements alors qu’ils traversaient le golfe Persique, puis utiliseraient de faux documents pour déclarer la cargaison comme irakienne, selon d’anciens employés, des rapports de navigation privés citant des données satellitaires et des documents officiels d’enregistrement des navires.

M. Alwan, ancien chef des opérations d’AISSOT en Irak, a déclaré que la majeure partie du pétrole mélangé sur le navire provenait d’Iran et que son origine était cachée par de faux documents.

“Les contrebandiers obtiennent des documents irakiens ou omanais pour les produits pétroliers iraniens de contrebande”, a déclaré Alwan.

L’un des navires qui auraient été impliqués était un pétrolier nommé Babel, dont les données d’expédition montrent qu’il a été exploité entre 2017 et août 2020 par Rhine Shipping DMCC, une société appartenant à Said. AISSOT a loué le Babel pour ses opérations pendant cette période, selon des personnes proches du dossier, d’anciens employés et des données d’expédition.

En mars 2020, selon les registres de l’entreprise et les données d’expédition, le pétrolier iranien Polaris 1 a chargé 231 000 barils de mazout, d’une valeur d’environ 9 millions de dollars, à Babel lors d’un transfert de navire à navire. Toujours en mars, des données d’expédition distinctes montrent que Babel, au cours de la même période, a livré du mazout dans les eaux irakiennes au pétrolier Da Li Hu, propriété d’une filiale alors sanctionnée du géant chinois du transport maritime.

Les opérations d’AISSOT ont commencé à faire l’objet d’un examen minutieux après que le conseil anti-corruption du gouvernement irakien a lancé une enquête à la mi-2019, selon les dossiers du gouvernement irakien examinés par le Journal.

Ensuite, le Palau International Shipping Registry, où le Babel a été immatriculé en 2020, a révoqué le certificat du navire fin octobre de la même année pour avoir prétendument fermé son transpondeur et chargé des produits pétroliers au port iranien de Bandar Abbas plus tôt dans l’année de ce mois. , selon le registre. .

Les actions de Babel violent “les régimes de sanctions imposés par l’Union européenne et le Bureau de contrôle des avoirs étrangers des États-Unis d’Amérique”, a écrit Panos Kirnidis, directeur exécutif du registre, aux propriétaires du navire.

En février 2020, le gouvernement irakien a mis fin à l’accord de coentreprise avec AISSOT, mais les registres d’expédition montrent que la société nationale de négoce de pétrole a continué à travailler avec AISSOT jusqu’en 2021 au moins.

écrire à Ian Talley à ian.talley@wsj.com

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