How JetBlue Prevailed in Fight With Frontier for Spirit Airlines

How JetBlue Prevailed in Fight With Frontier for Spirit Airlines

Fin juin, ses défenses ont commencé à se fissurer. Le PDG de Spirit, Ted Christie, et le président de Spirit, Mac Gardner, se sont envolés pour New York la première semaine de juillet pour rencontrer leurs homologues de JetBlue dans un hôtel près de l’aéroport international John F. Kennedy.

Ils ont rencontré face à face le directeur général de JetBlue, Robin Hayes, et le président Peter Boneparth pour la première fois depuis que JetBlue a proposé une offre plus élevée pour Spirit, selon des personnes proches du dossier. L’objectif était de redonner le ton à une négociation publiquement acrimonieuse.

Trois semaines plus tard, les sociétés ont annoncé que JetBlue achèterait Spirit dans le cadre d’un accord de 3,8 milliards de dollars qui créerait la cinquième plus grande compagnie aérienne aux États-Unis. devrait être autorisé à fusionner.

Certains ont remis en question la compatibilité entre les offres sans fioritures de Spirit et les commodités de JetBlue.


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David Paul Morris/Bloomberg News

“Beaucoup de choses ont été dites, mais les affaires sont les affaires”, a déclaré Christie dans une interview après que le nouvel accord a été rendu public.

L’accord, qui a mis des années à se préparer pour JetBlue, est considéré comme rapprochant la compagnie aérienne de la concurrence avec les quatre grands transporteurs américains qui contrôlent environ 80% du marché intérieur. Sans partenaire de fusion, selon les analystes, JetBlue pourrait éventuellement devenir une cible de rachat.

Pourtant, la combinaison se heurte à des obstacles. De nombreux analystes et observateurs de l’industrie doutent que les régulateurs approuvent l’accord, et certains ont mis en doute la compatibilité du service de JetBlue, connu pour ses services et tarifs inférieurs, avec l’offre sans fioritures de Spirit.

“C’est comme si Nordstrom achetait le Dollar Store”, a déclaré David Siegel, un dirigeant de longue date d’une compagnie aérienne qui a déjà été PDG de Frontier et président d’une autre compagnie aérienne à bas prix. JetBlue et Spirit ont “des produits, des clients et des cultures complètement différents”, a-t-il déclaré.

Les actionnaires de Spirit ont résisté à l’opinion de la compagnie aérienne selon laquelle la fusion avec Frontier était une meilleure affaire, malgré le prix plus bas.

Au milieu de la pandémie de Covid-19, les compagnies aériennes ont tourné leur attention vers l’intérieur pour consolider leurs bilans.


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SHANNON STAPLETON/Reuters

Christie a déclaré en mai que l’offre en espèces de JetBlue était un effort cynique pour empêcher Spirit et Frontier de devenir un ennemi plus redoutable. Même fin juin, il a fait valoir que les régulateurs étaient presque certains de bloquer un accord avec JetBlue, conduisant à une « falaise stratégique de deux ans » pour Spirit.

Frontier a adouci son offre, espérant gagner le soutien des actionnaires avant le vote des actionnaires, en mettant plus de liquidités, en augmentant les frais de rupture qu’elle paierait si les régulateurs bloquaient l’accord et en promettant de payer une partie du prix immédiatement après l’accord. Les actionnaires ont approuvé l’opération.

JetBlue a rapidement répondu avec des frais de rupture plus élevés, un acompte plus important et l’ajout d’un paiement semblable à un dividende à partir de l’année prochaine pour compenser l’incertitude quant au temps qu’une transaction pourrait prendre pour être conclue.

Les investisseurs ont préféré les liquidités de JetBlue aux arguments de Spirit. Lorsque les votes ont eu lieu avant l’assemblée des actionnaires du 30 juin, il était clair que l’accord Frontier était sur le point d’échouer. Même les gestionnaires de fonds traditionnels comme BlackRock et Fidelity ont voté contre la fusion, ont déclaré certaines personnes.

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Spirit a reporté l’assemblée des actionnaires, son deuxième report, pour se regrouper.

Ses dirigeants ont progressivement compris qu’ils n’avaient plus à trancher entre être racheté par JetBlue ou Frontier, mais entre un deal avec JetBlue ou pas de deal, et ils ont élaboré un nouveau plan avec leurs conseillers, certains proches du dossier. a dit.

Spirit a continué à plaider en faveur de l’accord Frontier, mais les pourparlers avec JetBlue ont également progressé et Spirit a reporté l’assemblée des actionnaires deux fois de plus pour parler avec les prétendants et les investisseurs. Le directeur général de Frontier, Barry Biffle, a écrit à Spirit le 10 juillet que Frontier avait fait sa dernière et meilleure offre, cimentant la nouvelle étape des délibérations.

“En fin de compte, nous n’allions pas vers l’approbation des actionnaires pour la fusion de Frontier”, a déclaré Christie aux employés de Spirit dans un message jeudi. Christie a déclaré qu’il avait essayé d’obtenir la meilleure offre pour Spirit et ses actionnaires et que l’accord final était meilleur que ce que JetBlue avait initialement proposé, avec plus de protection.

Le PDG de JetBlue, Robin Hayes, a déclaré que la fusion prévue pourrait répondre à certaines préoccupations concernant le manque de concurrence dans l’industrie.


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Hollie Adams/Bloomberg Nouvelles

Le prix de l’accord n’a pas changé depuis l’offre de JetBlue fin juin, mais les discussions les plus récentes ont porté sur la manière dont les deux compagnies aériennes fonctionneraient pendant l’examen de l’accord, les protections en cas de blocage et l’officialisation de l’engagement envers JetBlue que les travailleurs de Spirit peut rester en Floride. disaient les gens. JetBlue et Spirit sont parvenus à un accord final après que Spirit et Frontier ont finalisé leur fusion le 27 juillet.

JetBlue a accepté de payer 70 millions de dollars supplémentaires à Spirit si les régulateurs bloquent l’accord, en plus des frais de rupture de 400 millions de dollars pour les actionnaires de Spirit qu’elle avait déjà offerts.

Alors que les observateurs de l’industrie avaient anticipé pendant des années un accord entre Frontier et Spirit, JetBlue avait également jeté son dévolu sur le discounter basé en Floride.

JetBlue, basée à New York, avait raté l’achat de Virgin America après avoir perdu une guerre d’enchères avec Alaska Air Group. Inc.

en 2016.

Au début de 2020, le conseil d’administration de JetBlue a eu des discussions approfondies sur la possibilité d’acheter Spirit, et en février 2020, JetBlue était sur le point d’approcher Spirit au sujet d’un accord potentiel, selon des personnes proches du dossier. Avant cela, la pandémie de Covid-19 a bouleversé l’industrie. Les compagnies aériennes ont rapidement tourné leur attention vers l’intérieur des terres pour consolider leurs bilans et surmonter la profonde récession.

Les clients s’enregistrent pour un vol Spirit à Oakland, en Californie.


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Justin Sullivan/Getty Images

Lorsque Spirit et Frontier ont annoncé leur intention de fusionner en février dans le cadre d’un accord de 2,9 milliards de dollars, Hayes savait qu’il devait agir rapidement. Il a appelé des conseillers ce jour-là, a déclaré l’une des personnes.

Les consultants de JetBlue ont répondu à une série de questions. Frontier avait-il suffisamment d’argent pour résister à une guerre d’enchères ? Est-ce que la Northeast Alliance, l’association de JetBlue avec American Airlines Group Inc.,

être un obstacle ? Cet arrangement était déjà remis en question par le ministère de la Justice.

L’équipe JetBlue a conclu qu’avoir une carrière sur Spirit pouvait fonctionner. En acceptant une prise de contrôle par Frontier en premier lieu, le conseil d’administration de Spirit avait signalé qu’il était à vendre et pourrait être ouvert à une meilleure offre, ont-ils raisonné.

La base d’investisseurs de Spirit était fortement axée sur les investisseurs individuels, ce qui, selon l’équipe JetBlue, pourrait rendre difficile pour Spirit d’obtenir suffisamment de soutien pour remporter un vote contesté. Et même si le ministère de la Justice a contesté l’alliance de JetBlue avec American, il a présenté JetBlue comme un concurrent perturbateur.

Mark Ahasic, consultor de aviación y exejecutivo de JetBlue, dijo que la compra de Spirit le dará a JetBlue el peso que necesita para volverse más relevante en lugares como el centro del país, donde no ofrece suficientes vuelos para ser una amenaza para las aerolíneas más grands. “À mon avis, JetBlue a vraiment besoin de se développer pour devenir davantage un acteur national”, a-t-il déclaré.

M. Hayes de JetBlue a déclaré que les pilotes, la flotte et l’arriéré de nouveaux avions de Spirit sont une grande partie de l’attrait de la compagnie aérienne, accélérant l’expansion qui, autrement, prendrait des années à JetBlue à réaliser seule.

Les dirigeants de JetBlue ont déclaré que les deux compagnies aériennes avaient plus en commun qu’il n’y paraît. JetBlue a déclaré qu’il réduisait les tarifs lorsqu’il pénétrait de nouveaux marchés et proposait un produit de base destiné aux voyageurs plus soucieux de leur budget comme les clients Spirit.

Les compagnies aériennes sont susceptibles de faire l’objet d’un examen minutieux de la part du ministère de la Justice, qui s’inquiète depuis des années du déclin de la concurrence des compagnies aériennes et a été critiqué par des groupes de consommateurs et des défenseurs de la concurrence pour avoir autorisé autant de combinaisons.

M. Hayes a déclaré qu’une fusion entre JetBlue et Spirit pourrait répondre à certaines des préoccupations concernant le manque de concurrence dans l’industrie du transport aérien. “Nous pensons que la concurrence est bien meilleure en autorisant cette transaction”, a-t-il déclaré la semaine dernière.

Gordon Bethune, ancien PDG de Continental Airlines, a déclaré qu’un JetBlue plus important serait un contrôle plus efficace des grandes compagnies aériennes qui dominent l’industrie.

“Si nous réunissons Frontier et Spirit, nous n’avons qu’une seule grande compagnie aérienne bon marché”, a-t-il déclaré. “La meilleure chose pour le consommateur américain serait de renforcer JetBlue.”

écrire à Alison Sider à alison.sider@wsj.com

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