Ex-Home Depot CEO disputes book's characterization of Jack Welch

Ex-Home Depot CEO disputes book’s characterization of Jack Welch

Le regretté Jack Welch a dirigé la transformation de General Electric en une multinationale qui, à un moment donné, est devenue l’entreprise la plus précieuse au monde, ce qui lui a valu la réputation de “manager du siècle”.

Mais un livre récent soulève des questions sur cet héritage. Dans “L’homme qui a brisé le capitalisme”, le journaliste David Gelles soutient que Welch a popularisé une approche de gestion axée sur la valeur actionnariale au détriment des travailleurs et, en fin de compte, de l’entreprise qu’il dirigeait.

L’un des anciens stagiaires de Welch n’est pas d’accord avec cette caractérisation.

“J’ai juste le plus grand respect pour Jack Welch”, a déclaré l’ancien PDG de Home Depot, Bob Nardelli, dans une récente interview avec le rédacteur en chef de Yahoo Finance pour “Influencers with Andy Serwer”.

Nardelli comenzó su carrera como ingeniero de fabricación de nivel de entrada en General Electric en 1971. Se abrió camino hasta convertirse en presidente y director ejecutivo de GE Power Systems en 1995. En el camino, conoció a Welch, quien se convirtió en su mentor y exemple à suivre. En fait, Nardelli est rapidement devenu connu sous le nom de “Little Jack”.

Il se souvient encore comment Welch l’a poussé à faire de son mieux.

“C’était le gars qui pouvait être très sévère et donner des commentaires constructifs. Mais il vous a quand même serré dans ses bras et, vous savez, vous a fait vous sentir extrêmement important », déclare Nardelli, qui a également été PDG de Chrysler. “Il avait le pouvoir magique, tu sais, de te défier… Et en même temps, s’assurer que tu étais très apprécié et respecté.”

Jack Welch prend la parole lors d’une conférence de presse à New York dans cette photo d’archive du 23 octobre 2000 où il discute du projet d’acquisition de Honeywell par General Electric pour 45 milliards de dollars en actions. Image : Reuters

Welch a été président-directeur général de GE pendant près de deux décennies. Pendant ce temps, il a grandi et considérablement diversifié l’entreprise. Il l’a étendu à des entreprises telles que les services financiers, l’immobilier et les moteurs à réaction, parmi de nombreux autres domaines.

Il s’est même adonné au divertissement. En 1986, GE rachète RCA (Radio Corporation of America), propriétaire de NBC.

“C’était une race vraiment spéciale qui pouvait diriger un conglomérat”, a déclaré Nardelli. “Beaucoup de gens ne peuvent pas faire ça.”

Au fur et à mesure de la croissance de GE, Welch a adopté un style de gestion qui mettait l’accent sur une approche pratique des affaires ainsi que sur une responsabilité radicale. Par exemple, il a identifié et licencié chaque année les 10 % inférieurs de la main-d’œuvre de GE pour maintenir la compétitivité de l’entreprise.

“Cela a établi des attentes qui l’ont encouragé à atteindre et à se dépasser pour atteindre des objectifs qu’il n’aurait pas atteints autrement, et l’ont tenu responsable”, a déclaré Nardelli.

Sous la direction de Welch, GE a connu un succès surprenant. La valeur marchande de l’entreprise est passée de 14 milliards de dollars en 1981 à 410 milliards de dollars en 2001. Le magazine Fortune a annoncé Welch comme “Manager du siècle” en 1999, et d’autres cadres ont commencé à imiter son approche entrepreneuriale.

“C’est déchirant de voir ce qui est arrivé à GE”

Mais les détracteurs de Welch soutiennent que son approche de gestion, bien que rentable à court terme, était finalement insoutenable.

Depuis que Welch a pris sa retraite en 2001, GE a connu un déclin précipité, en particulier pendant la crise financière de 2008. GE a également réalisé plusieurs acquisitions malheureuses. Par exemple, en 2015, elle a repris les activités de turbines à gaz de la société française Alstom SA pour faire effondrer la demande de turbines à gaz. L’échec de l’accord a entraîné une dépréciation de 23 milliards de dollars.

Dans un article pour Fortune, Jeffrey Sonnenfeld, professeur à la Yale School of Management, a attribué bon nombre des échecs de GE à la croyance erronée de Welch selon laquelle il pouvait réussir dans chaque industrie avec sa philosophie de gestion plutôt que ses connaissances spécifiques à l’industrie.

Bade, Suisse.  2 novembre 2015 : Essais d'éclairage lors de l'installation du nouveau logo General Electric à l'ancien siège thermique d'Alstom.

Bade, Suisse. 2 novembre 2015 : Essais d’éclairage lors de l’installation du nouveau logo General Electric à l’ancien siège thermique d’Alstom.

“Cette notion d’expérience de gestion interchangeable, comme des pièces interchangeables sur une chaîne de montage, a contribué à des trébuchements stratégiques massifs sous Welch”, a déclaré Sonnenfeld.

La société a été radiée du Dow Jones en 2018, et trois ans plus tard, le conglomérat autrefois dominant a révélé qu’il prévoyait de scinder ses activités en trois sociétés publiques axées sur l’aviation, l’énergie et la santé. Sa capitalisation boursière est maintenant de 81 milliards de dollars, soit environ 20 % de ce qu’elle était sous la direction de Welch.

« C’est déchirant de voir ce qui est arrivé à GE. J’y ai consacré plus de 30 ans de ma vie », a déclaré Nardelli. “Avoir quelque chose qui était au sommet, la capitalisation boursière la plus performante, et maintenant voir que ce n’est qu’une fraction de ce qu’elle était, c’est déchirant.”

Dans “L’homme qui a brisé le capitalisme”, David Gelles soutient que la diffusion de la philosophie de gestion de Welch a eu un effet corrosif. effet sur la société. Il établit même un lien entre l’influence de Welch et deux accidents d’avion Boeing survenus en 2018 et 2019. Il explique que trois PDG successifs de Boeing avaient auparavant travaillé chez GE avec Welch et avaient intériorisé sa concentration sur la réussite financière. Par conséquent, ils ont donné la priorité à une valeur actionnariale élevée plutôt qu’à une solide ingénierie aéronautique tout en menant Boeing, selon Gelles.

“Si vous regardez l’histoire de Boeing au cours des 25 dernières années, vous voyez très clairement l’empreinte de son leadership, ses priorités telles qu’il les a transmises à ses disciples”, a déclaré Gelles dans une récente interview avec Yahoo Finance. « Il y avait un problème culturel plus important au sein de Boeing. Et ce problème culturel nous ramène finalement à Jack Welch.”

Bien qu’il ait dit respecter le droit de Gelles à avoir une opinion, Bob Nardelli reste ferme dans sa défense de son ancien mentor, décédé en 2020 à l’âge de 84 ans.

“Je ne pense pas qu’il soit approprié de poursuivre quelqu’un qui est décédé, qui n’a pas la capacité de se défendre”, a déclaré Nardelli. « Donc, ce n’est que mon point de vue. Je veux dire, je sais que certaines personnes ont applaudi ce livre. Je ne suis pas l’un d’entre eux.

Dylan Croll est journaliste et chercheur pour Yahoo Finance. Suivez-le sur Twitter à @CrollonPatrol.

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