Satellite images + lucky boat trip give new info on glowing “milky seas”

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Agrandir / Le voyage en bateau a traversé une parcelle de mer laiteuse au sud des lumières d’une île.

Certaines nuits sans lune, d’immenses étendues du nord-ouest de l’océan Indien et des mers autour de l’Indonésie commencent à briller. Cet événement a été témoin par des centaines de marins, mais un seul navire de recherche, par pur hasard, a rencontré ce phénomène bioluminescent, connu sous le nom de mers laiteuses. Grâce à ce récipient, les échantillons ont montré que la source de lumière était une bactérie appelée V. harveyi, qui avait colonisé une microalgue appelée Phaocystis. Mais c’était en 1988, et les chercheurs doivent encore être au bon endroit au bon moment pour détecter à nouveau l’un de ces événements.

Les bactéries et les algues sont courantes dans ces eaux, il n’est donc pas clair ce qui déclenche ces événements rares. Pour aider à comprendre pourquoi les mers laiteuses se forment, les chercheurs ont grandement amélioré la détection de ces franges bioluminescentes depuis le ciel. Avec l’aide de satellites, Stephen Miller, professeur de sciences atmosphériques, recueille depuis près de 20 ans des images et des témoignages des mers laiteuses. Grâce aux améliorations des capacités d’imagerie au cours des dernières décennies, Miller a publié l’année dernière une compilation des mers laiteuses probables dans la période de 2012 à 2021, y compris un événement au large du sud de Java, en Indonésie, à l’été 2019. .

Mais ces observations satellitaires manquaient de confirmation en surface, c’est-à-dire jusqu’à ce que l’équipage du yacht Ganesh a contacté Miller avec son récit de première main de ce qu’ils avaient vécu lors de leur voyage à travers les mers autour de Java en août, qui a récemment été publié dans PNAS. La confirmation de leurs témoins oculaires, ainsi que les premières photographies d’une mer laiteuse, montrent que ces satellites sont, en fait, un outil puissant pour détecter ces événements.

les yeux du ciel

Bien que les mers laiteuses puissent être massives (plus de 100 000 kilomètres carrés dans le cas de l’observation de 2019), l’intensité de cette bioluminescence est encore relativement faible. En comparaison, la lueur de la mer la plus connue du plancton marin (dinoflagellés) est 10 fois plus forte, et même cela peut être difficile à détecter.

Pour capturer les mers laiteuses par satellite, des chercheurs comme Miller et ses collaborateurs ont dû attendre que la bande jour/lumière soit installée sur la dernière génération de satellites environnementaux de la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA). Cet imageur à faible luminosité est suffisamment sensible pour capturer une lumière 10 000 fois plus faible que le clair de lune réfléchi et environ un milliard de fois plus faible que la lumière solaire réfléchie. Des bandes jour/lumière ont été installées sur deux satellites : la Suomi National Polar-orbiting Association (lancée en 2011) et la série Joint Polar Satellite System (lancée en 2017).

Grâce à ces satellites, Miller a pu parcourir 10 ans de données satellitaires, dans lesquelles il a trouvé 12 mers suspectées de lits laiteux entre 2012 et 2021. Ces données ont montré que les événements pouvaient durer des semaines et coïncidaient souvent avec des moussons régionales et des algues. . Il s’épanouit grâce à la remontée d’eaux riches en nutriments.

“Alors que les mers laiteuses sont un phénomène visuel spectaculaire avec un contexte historique intéressant lié au folklore maritime, je pense qu’à l’époque moderne, nous sommes également très intéressés à comprendre comment et pourquoi cette expression massive de notre biosphère, associée à la production primaire (la base même de la chaîne alimentaire marine), est produit », écrit Miller dans un e-mail à Ars Technica. “J’aimerais traduire cela en une meilleure prise de conscience du couplage atmosphère/océan/biosphère dans le système climatique de la Terre, afin que nous puissions commencer à comprendre comment les composants fondamentaux de l’écosystème de notre planète peuvent réagir dans un climat changeant.”

Mais toutes les observations de Miller provenaient d’une altitude de plus de 800 km dans le ciel, jusqu’à ce qu’il entende du Ganesh équipage.

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