Large Chinese rocket booster expected to fall back to Earth today – Spaceflight Now

Large Chinese rocket booster expected to fall back to Earth today – Spaceflight Now

Cette carte montre la trajectoire au sol de l’étape principale de la Longue Marche 5B pendant la fenêtre de rentrée de deux heures commençant samedi matin. La rentrée et l’empreinte des débris pourraient se produire n’importe où le long de la voie. Crédit : Aerospace Corp.

L’étage central de 22 tonnes d’une fusée chinoise devrait retomber sur Terre samedi, la troisième fois en deux ans que la Chine permet à un propulseur d’une telle taille de rentrer dans l’atmosphère sans contrôle. La rentrée non guidée présente un risque faible mais évitable pour la population mondiale, ont déclaré des experts en débris spatiaux.

La fusée Longue Marche 5B a décollé le 24 juillet avec le module Wentian pour la station spatiale chinoise Tiangong, transportant l’une des charges utiles les plus lourdes lancées en orbite ces dernières années. L’étage central de près de 100 pieds de long (30 mètres) de la fusée Longue Marche 5B a déclenché ses deux moteurs à hydrogène pendant environ huit minutes pour lancer le module Wentian en orbite.

Quatre propulseurs à sangle ont brûlé leur propulseur et ont été mis au rebut quelques minutes après le lancement pour tomber dans la mer de Chine méridionale. Mais la conception de Longue Marche 5B, l’une des fusées opérationnelles les plus puissantes au monde, signifie que son étage central accélère à la vitesse orbitale.

La plupart des lanceurs embarquent un étage supérieur pour terminer le travail de mise en orbite d’une charge utile, laissant le propulseur retomber sur Terre dans l’océan ou être récupéré pour être réutilisé, comme le fait SpaceX avec sa fusée Falcon 9.

Plus tôt samedi, l’étage central Long March 5B devait rentrer dans l’atmosphère entre 16h15 GMT (12h15 HAE) et 18h15 GMT (14h15 HAE), selon un Aerospace prédiction. Corp., un institut de recherche à but non lucratif basé en Californie et financé par le gouvernement fédéral.

L’orbite de la fusée la prend entre 41,5 degrés de latitude nord et sud pendant chaque révolution d’une heure et demie autour de la Terre. La terre entre ces latitudes abrite environ 88% de la population mondiale.

“C’est un faible risque à l’échelle mondiale, mais c’est un risque inutile et cela peut affecter les gens, c’est pourquoi nous en parlons”, a déclaré Ted Muelhaupt, consultant chez Aerospace Corp. et expert en matière de débris spatiaux. -entrée.

Il est impossible de prédire exactement quand et où la fusée rentrera dans l’atmosphère, mais les débris survivants tomberont probablement sur une longue et étroite piste de plusieurs centaines de kilomètres de long et jusqu’à quelques dizaines de kilomètres de large. Très probablement, les restes de la fusée tomberont dans l’océan ou dans des zones inhabitées.

C’est la troisième fois que la Chine quitte un étage central Long March 5B en orbite pour revenir sur Terre sans guidage. La rentrée incontrôlée du premier étage central de Longue Marche 5B en 2020 a dispersé des débris sur la Côte d’Ivoire. La rentrée de la Longue Marche 5B l’année dernière s’est produite au-dessus de l’océan Indien et aucun débris n’a été trouvé.

La fenêtre d’incertitude quant au moment où la fusée rentrera dans l’atmosphère est due en grande partie à l’inconnu sur l’orientation de la fusée et à la densité en constante évolution de la haute atmosphère, qui est entraînée par l’activité solaire provoquant le rétrécissement de l’atmosphère. ou contact, selon Muelhaupt.

La fenêtre se rétrécit à l’approche du moment de la rentrée. Cinq jours avant la réadmission, les experts ont estimé la fenêtre avec une erreur de plus ou moins un jour. Samedi matin, quelques heures seulement avant la rentrée, l’erreur était tombée à environ une heure.

La fusée chinoise Longue Marche 5B a décollé de la base de lancement de Wenchang sur l’île de Hainan le 24 juillet. Crédit : CASC

La traînée aérodynamique finira par ralentir suffisamment la fusée pour permettre à la gravité terrestre de revenir dans l’atmosphère, où la majeure partie de l’étage de rappel brûlera. Muelhaupt estime qu’environ 4 à 9 tonnes métriques, soit 20% à 40% de la masse sèche de la fusée, survivront à la chaleur torride de la rentrée et atteindront la surface de la Terre.

Des corps de fusée abandonnés et des satellites morts rentrent régulièrement dans l’atmosphère. Environ 50 objets fabriqués par l’homme pesant plus d’une tonne rentrent dans l’atmosphère de manière incontrôlée chaque année, selon Muelhaupt.

Mais l’étape centrale de Longue Marche 5B sera le sixième plus gros objet à rentrer dans l’atmosphère, sans compter la navette spatiale, a déclaré Muelhaupt.

L’Aerospace Corporation estime que la probabilité qu’un élément de l’étage central Long March 5B tue ou blesse une personne est comprise entre 1 sur 230 et 1 sur 1000, ce qui signifie qu’il y a 99,5 % de chances qu’il ne tue ou ne blesse pas une personne. personne. il y a des victimes de la rentrée.

Mais les directives politiques du gouvernement américain exigent que les gestionnaires de missions spatiales s’assurent que le risque de décès ou de blessure en cas de rentrée ne dépasse pas 1 sur 10 000. Le risque de dommages causés par la rentrée de la Longue Marche 5B est estimé à au moins 10 fois le seuil de risque standard pour les missions spatiales américaines.

“Quand il baissera, il dépassera certainement le seuil de 1 sur 10 000 qui est la ligne directrice généralement acceptée”, a déclaré Muelhaupt. “Et l’une des raisons pour lesquelles nous y accordons une attention particulière est qu’en mai 2020, le premier lancement test de ces débris est tombé en Afrique.”

Le risque de rentrée pour une personne seule est encore plus faible : 6 sur 10 000 milliards, selon Aerospace Corp.

“La réalité est qu’il y a un certain nombre de choses que vous pouvez faire à propos de ce genre de choses, en particulier si vous pensez à l’avance avec votre mission”, a déclaré Marlon Sorge, directeur exécutif du Aerospace Center for Orbital Debris and Reentry Studies. .

Par exemple, les concepteurs peuvent sélectionner des matériaux qui sont plus susceptibles de brûler lors de la rentrée, réduisant ainsi le risque que des débris survivent pour impacter la surface de la Terre.

“Avec les corps de fusée, ils sont si gros que ce que vous faites pendant la phase de conception n’a pas vraiment d’importance en termes de ce que vous faites. Vous avez d’énormes morceaux de métal là où se trouvent les moteurs », a déclaré Sorge.

“Mais il existe d’autres approches que vous pouvez faire si vous pensez dans votre tête, et l’une d’entre elles est la rentrée contrôlée”, a déclaré Sorge. «En gros, une fois que vous avez fini de livrer votre charge utile, vous faites tourner la fusée, démarrez le moteur et ramenez-la vers l’océan quelque part, généralement quelque part où il n’y a pas de population. Vous faites cela, et vous avez à peu près atténué le risque ici. Et c’est l’une des choses que le gouvernement des États-Unis fait pour atténuer ces types de risques.

Après le lancement et la rentrée les plus récents de Longue Marche 5B l’année dernière, l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, a déclaré que la Chine “ne respectait pas les normes responsables concernant ses débris spatiaux”.

“Les nations menant des activités spatiales doivent minimiser les risques pour les personnes et les biens sur Terre liés aux rentrées d’objets spatiaux et maximiser la transparence concernant ces opérations”, a déclaré Nelson dans un communiqué l’année dernière.

Wang Wenbin, un porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, a déclaré lors d’une conférence de presse l’année dernière qu’il est “de pratique courante” que les étages supérieurs des fusées brûlent lorsqu’ils rentrent dans l’atmosphère. Il a qualifié à tort le corps de la fusée Longue Marche 5B d’étage supérieur et a déclaré que “la plupart de ses pièces brûleront lors de la rentrée, ce qui rendra extrêmement faible la probabilité de dommages à l’aviation ou aux installations et activités au sol”.

Mais aucun autre lanceur au monde ne laisse un composant aussi massif en orbite pour retomber sur Terre. Les satellites morts et les anciens étages de fusées rentrent régulièrement dans l’atmosphère, mais les objets rentrant avec des masses de plus de quelques tonnes sont rares.

« Pourquoi sommes-nous inquiets ? Eh bien, il a fait des dégâts matériels la dernière fois (un Long March 5B est revenu)”, a déclaré Muelhaupt cette semaine. «Les gens doivent se préparer en conséquence.

“Et en plus, ce n’est pas nécessaire”, a-t-il dit. « Nous avons la technologie pour ne pas avoir ce problème. Chaque fois que vous voyez un Falcon 9 atterrir, cette étape principale ne va pas tomber quelque part au hasard. Renverser délibérément des choses dans l’océan, quand elles sont assez grosses pour causer des dégâts, c’est la pratique que nous aimerions encourager.

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Suivez Stephen Clark sur Twitter : @StephenClark1.

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