Inside the Hunt for a ‘Minimoon’ in the Australian Desert

Inside the Hunt for a ‘Minimoon’ in the Australian Desert

Le 22 août 2016, une boule de feu a traversé le ciel au-dessus de l’Australie du Sud. Un météore bas et brillant. C’était l’une des centaines de roches spatiales qui plongent dans l’atmosphère terrestre chaque année et qui sont assez grosses pour survivre à la descente ardente.

La Terre est principalement composée d’eau, de sorte que la plupart des météores tombent au milieu de l’océan sans tambour ni trompette. Ceux d’entre nous qui l’ont remarqué aussi les terres en sol sec sont rares et, pour les astronomes, précieuses. Ce sont des fragments de l’environnement mystérieux dans ce vaste espace sombre entre les planètes de notre système solaire… ou même dans les étendues obscures au-delà du système solaire.

Desert Fireball Network, une organisation informelle de scientifiques australiens basée à l’Université Curtin de Perth, est parti à la recherche du météore d’août 2016, ce que nous appelons un météore après son atterrissage. Constatant que la roche avait brièvement tourné autour de la Terre avant de tomber dans le désert, ils lui ont même donné un surnom astucieux : Minimoon.

Ils l’ont finalement retrouvé deux ans plus tard ! Les célébrations étaient de mise. Les astronomes pourraient ajouter la roche de 1,2 once, environ la taille d’une pile AA, à leur petite mais croissante collection de météorites récupérées, chacune étant une pièce du puzzle interplanétaire.

Mais la fête n’a pas duré. L’inspection plus approfondie par DFN de la météorite trouvée dans le désert orange d’Australie a conduit à une conclusion choquante. C’était un rocher venu de l’espace, c’est certain. Mais c’était le mauvais roche spatiale.

La météorite DFN récupérée du sable, à peu près dans la zone d’impact prévue de la boule de feu de 2016, n’était pas la même météorite qui avait causé la boule de feu. “Une météorite voyou”, c’est ainsi que Martin Towner, chercheur à l’Université Curtin et responsable des opérations du DFN, a décrit la roche récupérée au Daily Beast.

Incroyablement, les Australiens sont allés à la recherche d’une roche spatiale rare et en ont trouvé une sans rapport roche spatiale rare Les chances que cela se produise sont difficiles à calculer, mais l’équipe australienne a essayé. Spoiler : Ils sont bas.

Desert Fireball Network a campé au milieu du désert lors de la recherche de Minimoon.

Martin Cupak

La mésaventure de Minimoon est désormais un avertissement. Alors que les astronomes parcourent la planète à la recherche de météorites, ils doivent veiller à retracer l’origine de chaque roche. S’ils associent un météore à la mauvaise boule de feu, preuve du voyage d’une roche dans l’atmosphère, ils risquent de tirer de mauvaises conclusions sur la région de l’espace d’où un météore donné est originaire. Ils pourraient corrompre des domaines entiers de la science.

“C’est un exemple clé pour montrer que les appariements météores-boules de feu doivent être soigneusement vérifiés”, ont écrit Towner et d’autres membres de l’équipe DFN dans une nouvelle étude.

En calculant la trajectoire de la boule de feu, l’équipe DFN a réduit la zone d’impact à une superficie d’environ 170 acres. Il a fallu quelques années pour organiser une expédition en raison de l’extrême éloignement de la zone d’impact : à deux jours de route de Perth.

“Chercher les pots d’argile était bien”, a déclaré Towner au Daily Beast, en utilisant un terme pour une dépression riche en argile, “mais dans les dunes, c’était un peu hasardeux, avec du sable meuble qui pouvait enterrer des choses et des broussailles denses. sous les arbres.”

S’ils associent un météore à la mauvaise boule de feu, preuve du voyage d’une roche dans l’atmosphère, ils risquent de tirer de mauvaises conclusions sur la région de l’espace d’où un météore donné est originaire. Ils pourraient corrompre des domaines entiers de la science.

L’équipe de quatre personnes a rampé sur la zone d’impact potentiel, à la recherche de signes révélateurs d’un rocher extraterrestre. de forme ronde de couleur sombre Dense et donc lourd. Lorsqu’ils ont finalement trouvé une météorite, après six jours de recherche, elle n’était qu’à une centaine de mètres de l’endroit où ils s’attendaient à la trouver.

Au cas où il y aurait plus de fragments de la même météorite, l’équipe a cherché pendant encore deux jours et n’a rien trouvé. Ils se sont précipités vers leurs laboratoires pour analyser la roche. Un test évident consistait à juger de la douceur de la météorite. Plus une roche spatiale est molle, plus elle a passé longtemps sur Terre à subir un processus lent et régulier de polissage par la saleté ou le sable balayé par le vent.

L’équipe DFN a estimé que leur météorite nouvellement récupérée n’était que “légèrement” érodée. “Il aurait pu être tentant d’attribuer le léger degré d’usure aux deux années passées dans le sol”, a écrit l’équipe dans son étude (qui a été publiée en ligne le 12 juillet et n’a pas encore été évaluée par des pairs). En d’autres termes, la douceur était compatible avec une roche fraîchement broyée.

Par conséquent, les scientifiques avaient des raisons de croire qu’ils avaient trouvé Minimoon. “Il était assis sur le sable, il avait à peu près la bonne taille, à peu près au bon endroit et il avait l’air assez frais, et ce n’est pas comme si vous trouviez des météorites lorsque vous cherchiez”, a déclaré Towner. « Nous étions donc très heureux à l’époque !

Le ciel nocturne au-dessus du désert australien.

Martin Cupak

Mais le test suivant a brisé sa joie. L’équipe du DFN a découpé un morceau d’un quart de gramme de la météorite, l’a écrasé et l’a brûlé. En utilisant une technique appelée spectrométrie de masse par accélérateur, ils ont bombardé le gaz résultant avec des électrons. Différents éléments ont acquis des charges différentes, modifiant leur poids et permettant de les différencier.

Tout cela est très technique, mais le résultat, après une analyse minutieuse, a été que l’équipe DFN a pu estimer le nombre de particules radioactives en décomposition rapide que la roche possédait encore. Certaines particules subatomiques appelées radionucléides – des atomes de cobalt et de manganèse, entre autres – viennent de l’espace et ne survivent pas longtemps sur Terre.

Si une météorite contient encore ces nucléides, elle est “fraîche”. C’est-à-dire avoir atterri au cours des mille dernières années environ. S’il n’a pas les nucléides, il a frappé la Terre plus qu’il y a mille ans.

La roche ne contenait aucun nucléide révélateur. L’équipe DFN a estimé qu’il a frappé le désert il y a au moins 1 900 ans. En d’autres termes, ce n’était pas Minimoon. c’était complètement différent météore qui a atterri par coïncidence dans la même zone que Minimoon probablement, sur la base de la trajectoire de ce dernier.

Martin Towner et ses collègues du DFN marchant à pied dans le désert.

Martin Cupak

Les scientifiques ont analysé des recherches antérieures et ont conclu que les inadéquations boule de feu-météores – où les scientifiques regardent une météorite tomber, la recherchent au sol et trouvent la mauvaise roche spatiale – sont probablement rares. Comme dans, qui se produit dans pas plus d’une enquête sur 50 météores impliquant également de fortes boules de feu.

Ces fausses identités, bien que rares, sont un gros problème. Nous nous améliorons de plus en plus dans la détection et l’analyse des boules de feu. L’armée américaine les suit même à l’aide de divers capteurs et publie régulièrement les données. La publication la plus récente, ce printemps, comprenait des données sur environ un millier de boules de feu datant de 1988.

Les données, la vitesse, la durée, la luminosité et la couleur d’une boule de feu, offrent des indices sur la structure interne d’une météorite. Plus un météore est rapide, plus il peut provenir de la Terre. La couleur, la luminosité et la durée peuvent indiquer la composition minérale et la taille d’un météore.

Trouver une météorite au sol donne aux scientifiques une chance de confirmer et d’ajouter à toutes les conclusions qu’ils pourraient tirer de l’observation d’une boule de feu. Peut-être qu’une boule de feu particulièrement rapide semble être venue de loin, peut-être même voyageant vers la Terre depuis l’au-delà du système solaire. Les scientifiques aimeraient savoir quels minéraux composent une roche aussi étrange qui voyage si loin. Les implications pour la formation planétaire sont profondes.

Les scientifiques aimeraient savoir quels minéraux composent une roche aussi étrange qui voyage si loin. Les implications pour la formation planétaire sont profondes.

Mais ces analyses exhaustives des paires de boules de feu et de météores ne fonctionnent que si les chasseurs de roches spatiales associent les bonnes boules de feu et météores. Les boules de feu et les météores ne correspondent pas, et ils pourraient tirer toutes les mauvaises conclusions.

Parce que les boules de feu sont rares, et trouver une météorite intacte encore plus rare, la complaisance peut s’installer. Les scientifiques sont témoins d’une boule de feu, recherchent la météorite, en trouvent une dans ou à proximité de la zone d’impact projetée et supposent simplement que les deux choses sont liées.

Comme les Australiens l’ont découvert, ce n’est pas une hypothèse sûre. Il y a suffisamment de météorites dispersées autour de la Terre pour que parfois les scientifiques recherchent une roche spatiale et en trouvent accidentellement une autre.

Ensemble, la boule de feu Minimoon et la météorite non apparentée d’Australie-Méridionale sont “un récit édifiant”, a déclaré Towner. “Ce n’est pas suffisant simplement parce qu’il a l’air bien et qu’il est au bon endroit – il doit passer par toute la chaîne d’analyse en laboratoire chaque fois que possible pour confirmer que c’est le bon.”

Si vous ne le faites pas, vous pourriez finir par faire de la mauvaise science.

Il y a un corollaire à cette histoire improbable. Minimoon devrait toujours être quelque part dans l’arrière-pays australien. “S’il atterrissait, il tournerait encore”, a déclaré Towner. “Bien qu’un peu de temps se soit écoulé maintenant et que la zone de la chute ait des dunes de sable et des plantes qui peuvent se déplacer dans le vent ou pousser, il est donc possible qu’elle ait déjà été enterrée et perdue.”

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