The World's Biggest Shark Isn't Actually a Carnivore, Scientists Discover

The World’s Biggest Shark Isn’t Actually a Carnivore, Scientists Discover

Le plus grand requin de nos océans a déjà la réputation d’être un gentil géant, et il semble y avoir plus que nous ne l’aurions jamais imaginé. requins baleines (type rhincodonécoutez)) sont des filtreurs, pensés pour peigner soigneusement les eaux pour les petits animaux comme le krill.

Parmi la litanie de minuscules nageurs qu’ils ramassent se trouvent des légumes composés d’algues et d’autres organismes photosynthétiques.

Cela ne peut être évité, mais les chercheurs se sont demandé si cette végétation n’était qu’une garniture pour le carnivore, ou si elle fournissait une salade nécessaire pour le faire nager.

Les chercheurs examinant des échantillons de caca et de peau ont identifié ce que ces aspirateurs océaniques de 10 mètres de long (32 pieds) utilisent réellement à partir des bassins d’eau géants qu’ils aspirent à travers leurs systèmes.

“Le caca a montré qu’ils mangeaient du krill”, explique Patti Virtue, océanographe biologique à l’Université de Tasmanie. “Mais ils ne métabolisent pas beaucoup.”

Au lieu de cela, les requins-baleines, qui sont de vrais requins avec du cartilage au lieu d’os, semblent extraire des nutriments d’une abondance d’algues.

“Cela nous fait repenser tout ce que nous pensions savoir sur ce que mangent les requins-baleines”, explique Mark Meekan, biologiste des poissons à l’Institut australien des sciences marines. “Et, en fait, ce qu’ils font en pleine mer.”

L’analyse des tissus de Meekan et ses collègues a également révélé un profil d’acides gras plus cohérent avec les omnivores qu’avec les carnivores. Ils ont trouvé une peau riche en acide arachidonique (ARA), qui n’est présent qu’en quantité suffisante pour expliquer les niveaux trouvés chez les requins baleines, dans la macroalgue flottante Sargassum.

En 2019, une autre étude utilisant des échantillons de tissus a également trouvé des preuves que les requins-baleines se nourrissent en fait d’au moins certains organismes situés plus bas dans la chaîne alimentaire, tels que les plantes et les algues. De plus, ce ne sont pas les seuls requins omnivores : les requins Bonnethead (requin sphyrna) mangent des herbiers importants.

Ces animaux, également appelés shovelheads pour des raisons évidentes, engloutissent fréquemment des matières végétales à la suite de la chasse de petites proies telles que des crabes, des mollusques et des poissons dans des habitats d’herbiers denses. Ainsi, leur besoin de gérer ce matériel végétal qui traverse leur corps est probablement ce qui a entraîné leur capacité à le digérer.

La même chose est peut-être arrivée aux requins-baleines, soupçonnent les chercheurs. Dans leur passé évolutif, ils ont peut-être à l’origine avalé des algues pour digérer les animaux qui y vivent (épibiontes), mais maintenant ils peuvent aussi digérer et utiliser des algues.

“Donc, la vue que nous avons des requins baleines venant à Ningaloo juste pour se régaler de ces petits krill n’est que la moitié de l’histoire”, explique Meekan. “En fait, ils mangent aussi une bonne quantité d’algues.”

Malheureusement, pour trouver suffisamment de cette matière organique flottante, les requins-baleines doivent suivre les caractéristiques océaniques, telles que les courants de surface, qui rassemblent ces sources de nourriture flottantes. Ces mêmes caractéristiques ajoutent également des contaminants dans l’océan comme le plastique, de sorte que les requins-baleines finissent par s’en régaler accidentellement.

Meekan a observé qu’une partie de ce plastique passe à travers le caca du requin baleine. Mais cela risque de réduire leur capacité intestinale, de ralentir leur digestion ou de les amener à régurgiter de la nourriture, note l’équipe dans son article. Cela pourrait nuire à ces animaux en voie de disparition qui ont connu une baisse de population de 62 % au cours des 75 dernières années.

“Sur terre, tous les gros animaux ont toujours été des herbivores”, explique Meekan. “Dans la mer, nous avons toujours pensé que les animaux qui étaient devenus vraiment gros, comme les baleines et les requins-baleines, nourrissaient un échelon de la chaîne alimentaire avec des animaux ressemblant à des crevettes et de petits poissons.

“Il s’avère que le système d’évolution sur terre et dans l’eau n’est peut-être pas si différent après tout.”

Cette recherche a été publiée dans Écologie.

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