It’s time for another round of anxiety over a Chinese rocket booster falling back to Earth

It’s time for another round of anxiety over a Chinese rocket booster falling back to Earth

Au cours de ce week-end, un énorme propulseur de fusée chinois commencera. une chute incontrôlée sur Terre depuis l’espace, et en raison de sa taille et de son poids considérables, certaines parties de celui-ci peuvent survivre à la descente à travers l’atmosphère de notre planète et toucher le sol. Les chances que la roquette frappe quelqu’un et le tue sont extrêmement rares, mais une roquette chinoise similaire qui est tombée l’année dernière a causé grande inquiétude dans le monde entier, ce qui signifie que cette fusée fera probablement de même.

Le propulseur fait partie d’une fusée Longue Marche 5B, qui a été lancée le 24 juillet et a lancé en orbite un nouveau module pour la station spatiale chinoise Tiangong en pleine croissance. Une fois que la fusée géante a atteint l’espace, elle se débarrasse d’une partie assez massive d’elle-même : son noyau d’appoint. Ce propulseur reste en orbite, clapotant sur la planète avant de retomber sur Terre. Étant donné que la partie de la fusée mesure plus de 100 pieds de long et pèse plus de 22 tonnes, il est possible que jusqu’à 9 tonnes de matériel survivent à la chute.

Les éclaireurs spatiaux font de leur mieux pour prédire exactement quand et où le booster Longue Marche 5B atterrira. La situation imite étroitement celle de la peur mondiale de l’année dernière à propos d’une fusée chinoise en fuite qui est tombée sur Terre, ainsi qu’une rentrée similaire en 2020. Les deux cas impliquaient également un rappel de base de la longue marche chinoise 5B, qui n’a pas le capacité à disposer de soi de manière contrôlée. Heureusement, l’année dernière, la roquette est tombée dans l’océan Indien peu peuplé, mais en 2020, cette roquette a projeté des débris hors de la Côte d’Ivoire, envoyant des tuyaux métalliques et d’autres objets dans les villages sans faire de blessés.

Pourtant, le risque pour l’homme moyen de la fusée de cette année est si faible qu’il ne devrait empêcher personne de dormir la nuit. En fait, pour n’importe qui sur Terre, il y a 6 000 milliards de chances qu’une partie de cette fusée les frappe et cause une sorte de victime ou de blessure, selon l’Aerospace Corporation, une organisation à but non lucratif qui mène des activités de recherche et de développement dans l’espace. . ainsi que des conseils techniques sur les vols spatiaux. Mais le fait que les robots spatiaux doivent continuer à faire face à ce genre de problèmes sans savoir quand et où la fusée atterrira est frustrant.

« Pourquoi sommes-nous inquiets ? Eh bien, cela a causé des dommages matériels la dernière fois, et par conséquent, les gens doivent se préparer », a déclaré Ted Muelhaupt, expert en trafic spatial et consultant au bureau de l’ingénieur en chef de la société Aerospace Corporation, lors d’une conférence de presse sur le problème. « En plus, ce n’est pas nécessaire. Nous avons la technologie pour ne pas avoir ce problème.

Aux États-Unis et en Europe, la règle d’or pour les opérateurs spatiaux est que s’il doit y avoir une sorte de rentrée incontrôlée de débris spatiaux dans l’atmosphère terrestre, il doit y avoir moins de 1 chance sur 10 000 que l’objet qui tombe causera tout type de victime ou de blessure au sol. C’est une barre particulièrement haute à franchir, c’est pourquoi les missions américaines et européennes doivent être vigilantes quant à la manière dont elles se débarrassent des fusées qu’elles envoient dans l’espace. “En gros, une fois que vous avez fini de livrer votre charge utile, vous faites tourner la fusée, démarrez le moteur et la ramènez dans l’océan quelque part, généralement quelque part où il n’y a pas de population”, a déclaré Marlon Sorge, expert en débris spatiaux et membre technique de a déclaré la société aérospatiale. “Vous faites cela, et vous avez à peu près atténué le risque ici.”

La suppression contrôlée est quelque chose qui est déjà fait par la plupart des fournisseurs de lancement dans le monde. SpaceX et United Launch Alliance, par exemple, déposent délibérément des parties de leurs fusées au-dessus de l’océan après leur lancement dans l’espace. De plus, le noyau de la fusée Falcon 9 de SpaceX est célèbre pour revenir sur Terre et atterrir debout, soit sur un drone, soit sur une piste d’atterrissage, après ses vols. Le renfort central du Long March 5B n’a pas cette capacité. Une fois qu’elle est mise en orbite, les moteurs du cœur de la fusée ne peuvent plus vraiment être rallumés. “Ils sont conçus pour une seule brûlure”, explique Jonathan McDowell, astrophysicien au Harvard Center for Astrophysics et expert en suivi spatial. le bord. “Donc, cette chose ne brûle qu’une seule fois, puis elle s’éteint et elle est morte.” Ensuite, nous n’avons plus qu’à attendre qu’il retombe sur Terre alors que son orbite décroît avec le temps.

L’Aerospace Corporation estime qu’il existe un risque compris entre 1 sur 1 000 et 1 sur 230 d’une victime due à la chute du booster Longue Marche 5B. C’est 10 fois au-dessus du seuil de 1 sur 10 000, c’est pourquoi il y a une vigilance accrue autour de ce cas précis. Et chaque fois que la Chine fait un coup comme celui-ci, les États-Unis n’en sont pas particulièrement contents. “Les nations qui mènent des activités spatiales doivent minimiser les risques pour les personnes et les biens sur Terre liés aux rentrées d’objets spatiaux et maximiser la transparence concernant ces opérations”, a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, à la fin de la longue marche 5B de 2021. “Il est clair que la Chine ne respecte pas les normes responsables concernant ses débris spatiaux.”

La Chine a apparemment pris note des critiques. Lors de ce lancement le plus récent, un responsable chinois lors du livestream de lancement de CGTN a mentionné qu’ils avaient apporté des améliorations pour supprimer le booster après le lancement. “Le dernier segment, ou le segment central, une fois [enters] en orbite aussi [works] comme un vaisseau spatial », a déclaré Xu Yansong, ancien directeur de la coopération internationale à l’Administration nationale de l’espace de Chine, lors de la diffusion en direct. «Nous devrons donc le ramener de manière sûre et contrôlée. L’une des premières missions ne pouvait donc pas faire cela, mais ensuite nous avons amélioré nos technologies. Et donc ce que nous appelons la passivation de dernière étape a eu lieu, afin que nous puissions ramener en toute sécurité la dernière cellule.

Cependant, rien ne semble avoir changé depuis la dernière frayeur. En effet, le réseau de contrôle et de surveillance de l’espace de l’Union européenne a constaté que le booster dégringole dans l’espace, indiquant qu’il n’y a aucun contrôle sur l’objet. Nous allons donc passer par tout le processus de prédiction de l’endroit où il atterrira à nouveau. À l’heure actuelle, les meilleures estimations de l’Union européenne, de l’US Space Force et de l’Aerospace Corporation sur le moment où il tombera sont tard samedi soir ou tôt dimanche matin. Comme pour descendra, il fera entre 41,5 degrés nord et 41,5 degrés sud. Cela signifie qu’environ un milliard de personnes qui vivent au nord et au sud de ces lignes ne courent aucun risque. (Boston et certaines parties de la Tasmanie : félicitations, vous êtes juste en dehors de la zone.) Mais 88% de la population humaine vit dans cette fourchette, selon Aerospace Corporation.

Les prévisions deviendront plus précises chaque jour qui passe à mesure que nous nous rapprochons de dimanche, et Aerospace Corporation met continuellement à jour ses prévisions ici. L’Union européenne est également sur la piste, tout comme la Force spatiale. Quant à quoi s’attendre quand la fusée tombe? D’après l’expérience passée, les débris pourraient se répandre sur une zone de plusieurs centaines de kilomètres le long de la trajectoire orbitale de la fusée. Certaines pièces, selon leur taille et leur poids, peuvent toucher le sol lentement, tandis que d’autres peuvent toucher le sol rapidement, à des vitesses pouvant atteindre des centaines de kilomètres à l’heure. En fin de compte, c’est un jeu de devinettes, et nous ne savons peut-être pas grand-chose de cet événement jusqu’à ce que la fusée tombe. “L’histoire de retour dans les choses a été une histoire de surprise continue”, déclare McDowell. «Combien survit réellement à la rentrée? Parfois, ils ont survécu plus longtemps que prévu initialement.

Mais même s’il y a un peu plus de risques que d’habitude avec cette fusée qui tombe, il est important de garder les choses en perspective. “Le risque pour un individu au cours d’une année donnée d’être touché à la tête par un débris spatial est de un sur 100 milliards”, a déclaré Muelhaupt. “Vous avez 80 000 fois plus de risques d’être frappé par la foudre que par des débris spatiaux. Mais cela ne signifie pas qu’il est bon de le faire.

Alors profitez de cette nouvelle série d’incertitudes sur la chute des fusées. Une fois que ce sera fini, nous devrons probablement tout recommencer. Un autre lancement de Long March 5B est provisoirement prévu pour cet automne.

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